Uno de los fundadores de las ciencias planetarias, de la astrogeología y el co-descubridor de “su” famoso cometa; Shoemaker.

El 18 de julio de 1997,  fallecía el físico y astrónomo estadounidense Eugene Merle Shoemaker (o Gene Shoemaker) (28 de abril de 1928 – 18 de julio de 1997).

shoemakerSe graduó en el California Institute of Technology Pasadena a la edad de 19 años, y sólo un año después obtuvo el doctorado con una tesis sobre la petrología de las rocas metamórficas del precámbrico en la Universidad de Princeton. Seguidamente se asoció con la United States Geological Survey, organización con la que colaboraría el resto de su vida.

En su doctorado en ciencias físicas  el Dr. Shoemaker demostró que el Cráter del Meteorito en Arizona se produjo por el impacto de un meteorito. Mientras trabajaba para la USGS buscando depósitos de uranio en Colorado y Utah, comenzó a interesarse por la Geología y la formación de cráteres en la Luna. Durante una visita a Meteor Crater, en Arizona, Shoemaker intuyó que los cráteres lunares se debían a impactos de meteoritos.

En 1956 intentó que la USGS realizase un mapa geológico de la Luna, proyecto que fue pospuesto porque en esos años de guerra fría el interés se centraba en la obtención de plutonio.

Entonces comenzó a comparar los cráteres provocados por pequeñas explosiones nucleares realizadas en Yucca Flats en Nevada con el de Meteor Crater. En este último detectó un mineral, la cohesita (cuarzo sometido a una intensa presión) que sólo se produce en los cráteres de impacto de alta energía.

Shoemaker adelantó la idea de que los cambios geológicos súbitos pueden deberse a los asteroides y que estos son fenómenos comunes en períodos de tiempo a escala geológica. Previamente se creía que todos los cráteres, incluso los de la Luna eran el remanente de volcanes extintos.

Shoemaker abrió el campo de la astrogeología fundando el Programa de Investigación Astrogeológica del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) en 1961. Fue su primer director.

La astrogeología, también llamada geología planetaria o exogeología, es una disciplina científica que trata de la geologíashoemaker3 de los cuerpos celestiales —planetas y sus lunas, asteroides, cometas y meteoritos—. Los científicos astrogeólogos han acuñado el término cuerpo planetario para designar a todos los cuerpos con órbitas alrededor de una estrella y demasiado pequeños para que en su interior se inicien reacciones de fusión nuclear. Esta definición abarca tanto a planetas como a satélites, que son geológicamente iguales.

El envío de sondas espaciales a los diversos cuerpos planetarios de nuestro sistema solar a partir de los años sesenta está proporcionando valiosos datos, de cuyo análisis se deriva una revolución en el conocimiento geológico de nuestro propio planeta, acerca de cómo se formó y cual será el futuro que le espera. Así, la finalidad de la astrogeología es conocer la evolución de los planetas.

Shoemaker estaba involucrado en el programa Ranger de misiones a la Luna que mostró que la Luna estaba llena de cráteres de impacto de todos los tamaños. Fue designado como el primer científico para caminar por la Luna, pero no pudo al detectársele una enfermedad de su glándula suprarrenal.

En 1992, Shoemaker recibió la Medalla Nacional de Ciencia de los Estados Unidos.

En 1993, co-descubrió el Cometa Shoemaker-Levy 9, que fue objeto de la primera observación del impacto de un cometa con un planeta.

El Shoemaker-Levy 9 (SL9, como suele abreviársele, aunque es llamado formalmente D/1993 F2) fue un cometa que colisionó con Júpiter en 1994, proporcionando la primera observación directa de una colisión extraterrestre entre objetos del Sistema Solar. Esto generó una gran cobertura en los medios de comunicación hasta tal punto que el S-L9 se hizo popular y fue observado por astrónomos de todo el planeta dada su importancia a nivel científico. Asimismo, los impactos proporcionaron nueva información sobre Júpiter y destacaron su papel en la reducción de basura espacial del Sistema Solar interior.

schoemaker4Descubierto por Carolyn y Eugene Shoemaker, y David Levy, fue encontrado en la noche del 24 de marzo de 1993 en una fotografía tomada con la Cámara de Schmidt delObservatorio Palomar en California (EUA), convirtiéndose en el primer cometa observado girando alrededor de un planeta en lugar del Sol, algo bastante inusual. En julio de 1992 la órbita del SL9 pasó junto al límite de Roche de Júpiter y las fuerzas de marea presionaron hasta destrozar al cometa, que posteriormente fue observado como una serie de fragmentos de hasta 2 km de diámetro, los cuales terminaron chocando con el hemisferio sur de Júpiter entre los días 16 y 22 de julio de 1994 a una velocidad de aproximadamente 6·104 m/s (60 km/s).

El Dr. Shoemaker pereció en una accidente de automóvil en Alice Springs, Australia en 1997. Algunas de sus cenizas fueron llevadas a la Luna por la sonda espacial Lunar Prospector. Hasta la fecha es la única persona cuyas cenizas han sido esparcidas en Luna.

El Patio de Shoemaker es una área de piedra que simula la zona de Marte donde aterrizó la nave Opportunity e informalmente nombrada así en su honor. El asteroide, 2074 Shoemaker, lleva su nombre en su honor. Él y su esposa recibieron la medalla James Craig Watson en 1998.

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Publicado el 22 julio, 2015 en Astronomía, Geología. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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