Efectos de la contaminación atmosférica. El primer episodio de smog fotoquímico de la Historia; Los Angeles, 1943.

El 26 de julio de 1943, los habitantes de los Ángeles (EE.UU.), empezaron a sufrir las consecuencias del smog fotoquímico por primera vez en la Historia.

smog 1Los óxidos de nitrógeno y los hidrocarburos emitidos por los tubos de escape de los vehículos reaccionaron por la acción del sol en los días calurosos formando nitrato de peroxiacetilo, PAN, y ozono. Como medida preventiva se colocaron filtros catalizadores en los tubos de escape de los automóviles y lograron que bajaran las concentraciones de ozono de 0.027 partes por millón (ppm) hasta 0.003 ppm.

En el caso de Los Angeles, en 1943, después de un tiempo, como resultado de investigaciones adelantadas en varias universidades con el patrocinio de la industria petrolera, se encontró que el problema de contaminación era agravado por un fenómeno natural de inversión térmica , producido por las características geográficas (localización relativa del mar, valles y montañas) y climáticas de la región (vientos), en que una capa de aire frío se sitúa por debajo del aire caliente y queda atrapada muy cerca del nivel del terreno con su carga contaminante.

Las mismas investigaciones concluyeron que la química atmosférica es bastante compleja, razón por la cual es difícil pronosticar su comportamiento con exactitud. Cuando las sustancias contaminantes emitidas por fábricas y vehículos entran en contacto con el aire en condiciones de intensa luz solar, se produce una gran variedad de contaminantes secundarios (ozono, óxidos de nitrógeno y azufre, compuestos orgánicos, etc.) cuyas reacciones todavía no están del todo claras.

El esmog  (adaptación fonética del acrónimo smog, que deriva de las palabras inglesas smoke —’humo’— y fog —’niebla’—), también conocido por el calco “neblumo” o “niebla contaminante”, es una forma de contaminación originada a partir de la combinación del aire con contaminantes durante un largo período de altas presiones (anticiclón), que provoca el estancamiento del aire y, por lo tanto, la permanencia de ellos en la troposfera y a veces, en la estratosfera, debido a su mayor densidad. Existen dos tipos de esmog: industrial y fotoquímico.

smog3El esmog tiene algunas consecuencias graves que no se debe tomar a la ligera: puede causar problemas respiratorios, especialmente en personas que tienen asma; puede dañar las membranas pulmonares, lo que causa dolor, malestar, tos e irritación de garganta; también produce sequedad en los ojos. El esmog puede causar cáncer de pulmón en la misma medida o incluso mayor de lo que lo puede hacer fumar.

Hay dos tipos diferentes de smog:

– El smog industrial.

– El smog fotoquímico.

El llamado smog industrial o gris fue muy típico en algunas ciudades grandes, como Londres o Chicago, con mucha industria, en las que, hasta hace unos años, se quemaban grandes cantidades de carbón y petróleo pesado con mucho azufre, en instalaciones industriales y de calefacción. En estas ciudades se formaba una mezcla de dióxido de azufre, gotitas de ácido sulfúrico formada a partir del anterior y una gran variedad de partículas sólidas en suspensión, que originaba una espesa niebla cargada de contaminantes, con efectos muy nocivos para la salud de las personas y para la conservación de edificios y materiales.

El smog Fotoquímico es un efecto de la contaminación del aires que se produce en aquellas áreas urbanas con mucho tráfico y una elevada densidad poblacional y/o industrial cuando se producen fuertes radiaciones solares en situaciones anticiclónicas en las que se presenta un estancamiento de las masas de aire.

En estas condiciones los contaminantes atmosféricos primarios emitidos permanecen retenidos en la misma zona en la que se producen, en las capas más bajas de la atmósfera, reaccionando con el oxígeno de la misma gracias al efecto de la radiación solar, y generando contaminantes secundarios como el ozono y el nitrato peroxiacitílico (PAN), entre otros, que reaccionan entre sí generando otros contaminantes secundarios muy perjudiciales para la salud.

El resultado visual es una atmósfera de color marrón rojizo y con aspecto de niebla más o menos densa (de ahí la palabra “smog”, en inglés: humo o niebla) que se produce durante el día, fundamentalmente en las horas centrales, y permanece sobre el núcleo urbano afectado como si fuese una “boina”.

smog2Los efectos son evidentemente perjudiciales ya que supone un incremento sustancial y sostenido durante un periodo prolongado en el tiempo de los niveles de contaminantes presentes en la atmósfera, tanto primarios como secundarios, con la aparición adicional de otros oxidantes fotoquímicos, lo que hace que, además de reducir la visibilidad, afecten a la salud de las personas.

El smog fotoquímico en las ciudades causa irritación de las mucosas y el aparato respiratorio, afecta al sistema inmunológico, agrava afecciones asmáticas y broncopulmonares, en incluso genera incrementos en los índices de mortalidad. En las plantas incluidas en el entorno de estos núcleos urbanos ocasiona lesiones foliares que se hacen más patentes en función del grado de exposición a este tipo de atmósferas.

El 14 de octubre de 1947 el Gobernador de California establece el primer programa de control de la contaminación del aire en los Estados Unidos, creando la L.A. County Air Pollution Control District (Control de la contaminación del aire en los distritos en el condado de Los Angeles)

Se propusieron las siguientes acciones:

1. Mejorar las condiciones de trasvase de los derivados del petróleo para permitir la recuperación de vapores.

2. Mejorar la calidad de los combustibles, reglamentar las características permitidas de los gases de escape de los automotores e inspeccionarlos periódicamente.

3. Fomentar el uso del gas como combustible para camiones y buses, en reemplazo del combustible diesel.

4. Desestimular el crecimiento de las industrias contaminantes, en particular las que usan sustancias que contribuyen a la producción de ozono.

5. Prohibir la incineración indiscriminada de residuos.

6. Construir un sistema de transporte masivo movido por energía eléctrica.

7. Exigir la instalación de la tecnología más limpia disponible para el funcionamiento de nuevas industrias, o la ampliación de las existentes.

8. Crear incentivos para el uso compartido de los automóviles.

smog7Uno de los episodios más graves de smog fue la denominada Gran Niebla de 1952 en Londres, un tipo de smog industrial. Fue un periodo de polución ambiental, entre los días 5 de diciembre y 9 de diciembre de 1952 que cubrió la ciudad de Londres. El fenómeno fue considerado uno de los peores impactos ambientales hasta entonces, siendo causado por el crecimiento incontrolado de la quema de combustibles fósiles en laindustria y en los transportes. Se cree que el fenómeno causó la muerte de 12,000 londinenses, y dejó otros 100,000 enfermos.

La mayoría de las víctimas fueron niños muy pequeños y personas con problemas respiratorios previos. Las muertes en la mayoría de los casos, ocurrieron como consecuencia de infecciones del tracto respiratorio, causada por hipoxia, y también por la obstrucción mecánica de las vías respiratorias superiores por secreciones causadas por el humo negro y afecciones.

Las infecciones de pulmón eran principalmente bronconeumonía o bronquitis aguda.Un total de 8.000 personas murieron en las semanas y meses siguientes

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Publicado el 26 julio, 2015 en Contaminación, Medio ambiente, Química. Añade a favoritos el enlace permanente. 1 comentario.

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