El co-descubridor del helio y el fundador de una de las publicaciones científicas con mayor reconocimiento; Nature.

El 16 de agosto de 1920, fallecía el científico y astrónomo inglés Joseph Norman Lockyer, (17 de mayo de 1836 – 16 de agosto de 1920).

lockyerCursó estudios en Inglaterra y en Europa continental. Trabajó como profesor de física astronómica y fue director del observatorio de física solar en el Colegio Real de Ciencia desde 1890 hasta 1913, año en que se convirtió en director del Observatorio Hill en Salcombe, Devon.

En la década de 1860 Lockyer se interesó por la espectroscopia electromagnética como herramienta analítica para determinar la composición de los cuerpos astrales.

Siguiendo el eclipse de 1868, observó que las protuberancias solares podían ser estudiadas con el espectroscopio, en cualquier momento del día o del año, y no sólo durante los eclipses. Analizando un espectro solar obtenido por el francés Pierre Jannsen, identificó un elemento desconocido que bautizó con el nombre de helio (el segundo de la tabla periódica después del hidrógeno), posteriormente aislado en el laboratorio de Ramsay en 1895.
La primera evidencia de la existencia del helio se observó el 18 de agosto de 1868 como una línea brillante de color amarillo con una longitud de 587,49 nanómetros en el espectro de la cromosfera del Sol. La línea fue detectada por el astrónomo francés Pierre Janssen durante un eclipse solar total en Guntur, India. En un principio se pensó que esta línea era producida por el sodio.

El 20 de octubre del mismo año, el astrónomo inglés Joseph Norman Lockyer observó una línea amarilla en el espectro solar, a la cual nombró como la línea de Fraunhofer D3 porque estaba cerca de las líneas de sodio D1 y D2 ya conocidas. Lockyer llegó a la conclusión de que dicha línea era causada por un elemento existente en el Sol pero desconocido en la Tierra. Eduard Frankland confirmó los resultados de Janssen y propuso el nombre helium para el nuevo elemento, en honor al dios griego del sol (Helios) al que se añadió el sufijo -ium ya que se esperaba que el nuevo elemento fuera metálico.

lockyer3En 1882, el físico italiano Luigi Palmieri detectó helio en la Tierra por primera vez, a través de su línea espectral D3, cuando analizó la lava del monte Vesubio.

El 26 de marzo de 1895 Sir William Ramsay aisló el helio al tratar la cleveita (una variedad de la uranita que contiene por lo menos un 10 % de tierras raras) con ácidos minerales. Ramsey en realidad buscaba argón, pero después de separar el nitrógeno y el oxígeno del gas liberado por el ácido sulfúrico, notó una brillante línea amarilla que coincidía con la línea D3 observada en el espectro solar. Las muestras fueron identificadas como helio por Lockyer y el físico británico William Crookes. Además fue aislado de la cleveita el mismo año independientemente por los químicos Per Teodor Cleve y Abraham Langlet en Upsala (Suecia), quienes pudieron obtener suficiente cantidad del gas para determinar acertadamente su peso atómico. El helio también fue aislado por el geoquímico estadounidense William Francis Hillebrand, aunque este atribuyó las líneas al nitrógeno.

Lockyer dirigió ocho expediciones para observar eclipses de sol. Gracias a la intervención de Benjamin Peirce ante el gobierno británico, organizó la expedición inglesa para la observación del eclipse en Sicilia en diciembre de 1870
Para facilitar la transmisión de ideas entre disciplinas científicas, Lockyer fundó la publicación de ciencia general Nature en 1869, donde permaneció como editor hasta poco antes de su muerte.

Nature es una de las más prestigiosas revistas científicas a nivel mundial. Su primer número fue publicado el 4 de noviembre de 18692 .

lockyer4En 2007 esta revista fue galardonada con el Premio Príncipe de Asturias de Comunicación y Humanidades, junto con la revista Science, “por su labor durante más de un siglo impulsando y difundiendo las grandes conquistas científicas de la Humanidad acercando de este modo la ciencia a la vida”.

Luego de su retiro en 1911, Lockyer organizó un observatorio cerca de su casa en Salcombe Regis cerca de Sidmouth, Devon. Originalmente conocido como Observatorio Hill, el sitio fue rebautizado como Observatorio y Planetario Lockyer luego de su muerte.

Por un tiempo el observatorio fue parte de la Universidad de Exeter, pero en la actualidad depende del Concejo de distrito de East Devon, y es operado por la Norman Lockyer Observatory Society. La cátedra Norman Lockyer en astrofísica en Exeter está dirigida por el profesor Tim Naylor, que dirige allí un equipo sobre formación de estrellas.

Lockyer murió en su casa en Salcombe Regis en 1920, y fue sepultado en el campo de la iglesia de San Pedro y Santa María

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Publicado el 16 agosto, 2015 en Astronomía, Física, Química. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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