El final de la “tiranía” industrial del hierro y el acero. El descubrimiento de la bauxita, la mena del aluminio; Berthier.

El 24 de agosto de 1861, fallecía el geólogo y mineralogista francés Pierre Berthier ( 3 de julio de 1782 – 24 de agosto de 1861).

Su descubrimiento de la bauxita en 1821, permitió el inicio de la explotación del aluminio. Toda una revolución industrial, desbancando en muchas facetas al hierro, hasta entonces irremplazable.

berthierPierre Berthier, trabajó en el Laboratorio Central de las Oficinas de las Minas, fue nombrado Profesor y Jefe del Laboratorio de las Minas en la Universidad, así como Miembro de la Sección de Mineralogía de la Academia de las Ciencias. Incluso fue nombrado Inspector General de las Minas en 1836.

Berthier, además, fue autor de más de 150 publicaciones en las que trataba temas como la mineralogía, la geología, la química y las aplicaciones industriales de la investigación.

Sus estudios acerca de los minerales resultaron de sumo interés para los ingenieros de minas, siendo los minerales de hierro los más destacados.

Por sus análisis y excelente labor, recibió en 1853 la medalla de oro de la Esfinge de Olivier de Serres de la Sociedad Imperie y Central de Agricultura en Francia. Gracias a sus ensayos, Berthier logró que se alcanzara un gran progreso en la Mineralogía y la Geología. Sus análisis de los minerales le condujeron a nuevos resultados que revolucionaron la industria.

La bauxita recibió su nombre en alusión a la ciudad de Les Baux, en Provenza, Francia. En dicho lugar fue identificada por el geólogo Pierre Berthier en 1821 quién la llamo bauxite, su nombre en francés.

La bauxita es una roca, compuesta por óxidos de aluminio hidratados. Se origina como residuo producido por la meteorización química de una amplia gama de rocas comúnmente ricas en arcilla. Algunas bauxitas tienen un origen más complejo que esto pudiendo ser precipitados químicos reprocesados. Comúnmente se forma en los trópicos en zonas de clima cálido y húmedo.

La bauxita puede tener variados colores entre ellos rosado, rojo, crema, café, gris y amarillo. Cuando es de color rojizo esto se debe a óxidos de hierro. La estructura también es variable pudiendo ser porosa, compacta, estratificada, sin estructuras, pisolítica o con estructuras semejantas a vainas. Otras bauxitas preservan la estructura de la roca original siendo seudomórficas.

berthier4Es la principal mena del aluminio utilizada por la industria. La bauxita es generalmente extraída por un sistema de minería a cielo abierto, aproximadamente a unos 4-6 metros de profundidad de la tierra. Entre el 85 y 95% de la bauxita extraída por la minería es usada en la producción de aluminio. Hay numerosos depósitos de bauxita, principalmente en las regiones tropicales y subtropicales, así como también en Europa. Entre los principales países donde se extrae la bauxita están Brasil, Jamaica, Australia. El contenido de hierro en las bauxitas eleva el costo de producción de aluminio por lo que las bauxitas con mucho hierro no son deseables para producir aluminio.

El aluminio se utilizaba en la antigüedad clásica en tintorería y medicina bajo la forma de una sal doble, conocida como alumbre y que se sigue usando hoy en día. En el siglo XIX, con el desarrollo de la física y la química, se identificó el elemento. Su nombre inicial, aluminum, fue propuesto por el británico Sir Humphrey Davy en el año 1809. A  En el año 1825, el físico danés Hans Christian Ørsted, descubridor del electromagnetismo, consiguió aislar por electrólisis unas primeras muestras, bastante impuras. El aislamiento total fue conseguido dos años después por Friedrich Wöhler.

A mediados de siglo, podían producirse pequeñas cantidades, reduciendo con sodio un cloruro mixto de aluminio y sodio, gracias a que el sodio era más electropositivo. pero el consumo eléctrico del proceso lo hacía muy poco rentable. Durante el siglo XIX, la producción era tan costosa que el aluminio llegó a considerarse un material exótico, de precio exorbitado, y tan preciado o más que la plata o el oro.

berthier3No fue hasta 1886, cuando el francés Paul Héroult y el norteamericano Charles Martin Hall patentaron de forma independiente un proceso de extracción, conocido hoy como proceso Hall-Héroult, para que el aluminio se considerase como un metal imprescindible.

En el año 1889, Karl Bayer patentó un procedimiento para extraer la alúmina u óxido de aluminio a partir de la bauxita, la mena natural.

Anuncios

Publicado el 24 agosto, 2015 en Geología, Química. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

A %d blogueros les gusta esto: