El proceso Haber-Bosch para la síntesis del amoniaco. Un hito industrial.

El 27 de agosto de 1874, nacía el químico e ingeniero alemán galardonado con el Premio Nobel de Química del año 1931, Carl Bosch (Colonia, 27 de agosto de 1874 – Heidelberg, 26 de abril de 1940).

boschEn 1931 le fue otorgado el premio Nobel de Química, compartido con Friedrich Bergius, por el descubrimiento y desarrollo del método de síntesis química a alta presión.

Estudió en el Instituto Politécnico de Charlottenburgo (hoy Universidad Técnica de Berlín) y, a partir de 1892, en la Universidad de Leipzig donde se licenció en 1898.

En 1899 comenzó a trabajar en la empresa BASF (Badische Anilin und Soda Fabrik). Desde 1908 hasta 1913 desarrolló el llamado proceso Haber-Bosch de síntesis del amoníaco a partir de hidrógeno y nitrógeno sometidos a altas presiones. Este método permitió emplear gas amoniaco en la fabricación de los abonos artificiales, que tanta influencia habrían de tener en el desarrollo de la agricultura en todo el mundo. De este modo, el salitre (una mezcla de nitrato de potasio (KNO3) y nitrato de sodio (NaNO3) que se encuentra de forma natural en zonas de América del Sur) fue sustituido por este abono sintético en perjuicio de su principal proveedor de ese entonces, Chile. La aparición de los abonos sintéticos, fue vital para el desarrollo agrícola al producir un elemento imprescindible para las plantas, como son los nitratos, a precios mucho mas reducidos de los que existían en ese momento. De esta forma, se consiguió aumentar la producción de alimentos a nivel mundial, manteniendo los precios bajos.

En química, el proceso de Haber – Bosch es la reacción de nitrógeno e hidrógeno gaseosos para producir amoníaco. La importancia de la reacción radica en la dificultad de producir amoníaco a un nivel industrial.

Alrededor del 78,1% del aire que nos rodea es nitrógeno molecular, N2. El elemento como molécula diatómica gaseosa es muy estable y relativamente inerte debido al enlace triple que mantiene los dos átomos fuertemente unidos.

bosch2No fue sino hasta los primeros años del siglo XX cuando este proceso fue desarrollado para obtener nitrógeno del aire y producir amoníaco, que al oxidarse forma nitritos y nitratos. Éstos son esenciales en los fertilizantes.

Como la reacción natural es muy lenta, se acelera con un catalizador de hierro (Fe3+) y óxidos de aluminio (Al2O3) y potasio (K2O) permitiendo que el equilibrio se alcance con mayor rapidez. Los factores que aumentan el rendimiento, al desplazar el equilibrio de la reacción hacia los productos (Principio de Le Châtelier), son las condiciones de alta presión (150-300 atmósferas) y altas temperaturas (400-500°C), resultando en un rendimiento del 10-20%.

En 1919, Bosch ocupó la dirección general de BASF. En 1925 fue uno de los fundadores de la empresa IG Farbenindustrie, importante grupo de empresas químicas alemanas resultado de la fusión de BASF, Agfa y Hoechst, del que luego sería director general entre 1935 y 1940.

bosch3Después de la primera guerra mundial trabajó en la síntesis del petróleo y del metanol, con procedimientos de química de alta presión.

También mejoró el procedimiento de licuefacción del carbón inventado por Bergius

En 1931 le fue otorgado el premio Nobel de Química, compartido con Friedrich Bergius, por el descubrimiento y desarrollo del método de síntesis química a alta presión.

Bosch murió el 26 de abril de 1940 en la ciudad de Heidelberg, situada en el estado de Baden-Wurtemberg.

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Publicado el 27 agosto, 2015 en Ingeniería, Química. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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