El estudio de la Tierra y los seres vivos. El hombre que influyó a Darwin; Leclerc, conde de Buffon.

El 7 de septiembre de 1707, nacía el naturalista, botánico, matemático, biólogo, cosmólogo y escritor francés el Georges Louis Leclerc, conde de Buffon (Montbard, 7 de septiembre de 1707 – París, 16 de abril de 1788).

buffon“La verdadera gloria del hombre es la ciencia, y la paz su verdadera felicidad”.

Tras estudiar en el colegio de jesuitas de Dijon, se licenció en Derecho en 1726. Prefiriendo las ciencias, para descontento de su familia, partió para estudiar medicina, matemáticas y botánica en Angers (1728).

En 1732, fue elegido miembro de la Academia de Ciencias de Francia.. En 1739 fue nombrado administrador de los Reales Jardines Botánicos, y se le encomendó la elaboración del catálogo de la documentación sobre historia natural perteneciente a las colecciones reales. Esta labor, le llevaría a presentar posteriormente su obra maestra “Historia natural, general y particular” (Histoire naturelle, générale et particulière, 1749-1788)

Buffon pretendió compendiar todo el saber humano sobre el mundo natural en su obra en 44 volúmenes (inicialmente eran 50) Histoire naturelle. Su enfoque influyó en la Enciclopedia de Diderot, Las ideas de Buffon influyeron a las siguientes generaciones de naturalistas incluyendo a Jean-Baptiste Lamarck y Charles Darwin.

La edición original de Histoire naturelle de Buffon comprende 36 volúmenes en cuatro series: Histoire de la Terre et de l’Homme, Quadrupèdes, Oiseaux, Minéraux y Suppléments. Hizo editar 35 volúmenes en vida y, poco antes su muerte, apareció el quinto tomo, Histoire des minéraux, en 1788. Al año siguiente apareció Servant de suite à l’Histoire des Animaux quadrupèdes, el séptimo y último volumen de Suppléments, publicado a título póstumo por Étienne de Lacépède, que continuó la labor concerniente a los animales y enriqueció la obra con sus aportes.

La enciclopedia se divide en 36 volúmenes iniciales impresos en la Real Imprenta:

  • tres volúmenes de 1749: De la manière d’étudier l’histoire naturelle, Théorie de la Terre, Histoire générale des animaux y Histoire naturelle de l’homme.
  • doce volúmenes sobre cuadrúpedos (1753-1767).
  • nueve volúmenes sobre aves (1770-1783).
  • cinco volúmenes sobre minerales (1783-1788), donde está comprendido Traité de l’aimant , el último libro publicado en vida de Buffon.
  • siete volúmenes de “suplementos” (1774-1789), con Époques de la nature (a partir de 1778).

Posteriormente, Lacépède continuó la obra en 8 volúmenes más que describen a cuadrúpedos ovíparos, serpientes, peces y cetáceos entre 1788 y 1804.

Las ilustraciones, fueron realizadas por Jacques de Sève en lo concerniente a los cuadrúpedos y por François-Nicolas Martinet para las aves: se hicieron sobre 2000 dibujos representando a los animales atendiendo a una gran preocupación estética y anatómica, en entornos oníricos y mitológicos.

Esta obra engloba el conocimiento del mundo natural hasta la fecha, excluyendo las plantas, los insectos, los peces y los moluscos. Las descripciones de animales no fueron probablemente escritas por él, ya que esas descripciones lo aburrían y las confiaba a menudo a sus colaboradores. En ella Buffon estudiaba las similitudes entre los seres humanos y los monos, considerando la posibilidad de un ancestro común. Buffon propuso la identificación de las especies a través de su capacidad de engendrar descendencia fertil. Así dos animales pertenecerían a la misma especie si son capaces de producir descendientes fértiles. Buffon es uno de los grandes exponentes de la idea de scala naturae. Así, Buffon ordena a los seres orgánicos de manera gradual, si bien la gradación no es de tipo morfológico, sino funcional y también un firme creyente en la unidad del plan estructural de los vertebrados. Por vez primera, y aunque sea a modo de hipótesis, se explica la unidad de plan por unidad de origen.

buffon4Buffon expuso sus ideas sobre Geología en “Historia y teoría de la tierra”, publicada en 1744, un tratado que venía a constituir el principio de su Historia natural. Este discurso va seguido de Pruebas distribuidas en diecinueve artículos que constituyen una especie de expediente justificativo, ya que Buffon distingue entre teoría (historia donde sólo figuran hechos demostrados y debidamente comprobados) y sistema (hipótesis incomprobable acerca de los orígenes). Él pretende escribir solamente teoría. En cuanto a materia geológica, el desorden de la tierra es sólo aparente, ya que la tierra se deposita en forma de estratos; atribuye esta estratificación a la obra del agua, tanto la del mar como la del cielo, que, por medio de la erosión, deshace el orden estratificado por el agua marina.

Esta explicación, que atribuye las modificaciones del paisaje a la obra exclusiva del agua, es llamada neptunismo. Pero a partir de 1745, fecha en que está datada la primera de las Pruebas, añade a esta explicación la formación por el fuego, hipótesis llamada vulcaniana o vulcanismo. Más tarde reconoció que el fuego era el agente principal de las trasformaciones geológicas y desarrolló magníficamente esa hipótesis en sus Époques de la Nature (1778). En la sección más conocida de la obra, Époques de la nature, Buffon fue el primero en dividir la historia geológica en una serie ordenada de etapas, introduciendo el concepto de «evolución» en el ámbito de la historia natural.

Pero sus ideas no tuvieron buena acogida en el seno de la Iglesia católica, por lo que el 15 de enero de 1752, en París,Francia,debe retractarse. Dirige una carta a la Facultad de Teología de la Sorbona. Se retracta de su teoría sobre las causas originales de los fósiles y de la sedimentación del terreno contradiciendo la interpretación bíblica de entonces, que la Universidad de París había condenado en dieciséis proposiciones, y aparentemente admite “abandonar toda tesis contraria a la narración de Moisés”.

Aparentemente, por que lo que hizo realmente fue seguir trabajando con sus ideas, olvidándose en cierto modo de las presiones religiosas. En Les Époques de la nature (1778) Buffon estudia el origen del Sistema Solar sugiriendo que los planetas podrían haberse formado por la colisión sucesiva de cometas contra el Sol. También sugirió que la edad de la Tierra era muy superior a los 6000 años proclamados por la iglesia. Basándose en el ritmo del hierro, calculó que la edad de la Tierra era al menos de 50.000 años. Prosiguió sus investigaciones afinando sus cálculos y llegando a una cifra para la edad de la Tierra de 75.000 años, y publicó sus resultados en edad avanzada ya sin temor de la Iglesia afirmando que la interpretación del Génesis no debe ser literal y los seis días de que habla Moisés son precisamente las épocas por él descubiertas.
buffon2Establece siete épocas geológicas según los hechos, los monumentos y las tradiciones:

  • En la primera, la materia del globo se hallaba derretida por el fuego y la Tierra adquiría su forma, se elevaba en el Ecuador y se achataba por los polos a causa del movimiento de rotación.
  • En la segunda, la materia se hallaba consolidada ya formando grandes masas de materias vitrescibles.
  • En la tercera, el mar, que cubría la tierra actualmente habitada, alimentaba a los animales provistos de concha o moluscos, cuyos despojos han formado las substancias calcáreas.
  • En la cuarta se produjo la retirada de los mares que cubrían los continentes.
  • En la quinta, los elefantes, hipopótamos y otros animales del Sur habitaron las tierras del Norte.
  • En la sexta, se separaron los dos continentes y apareció el hombre.
  • En la séptima época, el hombre se desarrolló.

En matemáticas Buffon es recordado por su teoría de la probabilidad y el problema clásico de la aguja de Buffon, planteado en 1733 y reproducido por él mismo ya resuelto en 1757.

Cuando Buffon publicó Les époques de la Nature (1778) contaba ya setenta y un años, por lo que constituye su testamento intelectual y una síntesis de todos sus trabajos.

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Publicado el 7 septiembre, 2015 en Biología, Geología. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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