La “madre” de la energía nuclear; Lise Meitner.

lise meitnerEl 7 de noviembre de 1878, nacía la física austriaca Lise Meitner (Viena, 7 de noviembre de 1878 – Cambridge, 27 de octubre de 1968).

Si al químico alemán Otto Hahn, (Fráncfort del Meno, Reino de Prusia, 8 de marzo de 1879 – Gotinga, Alemania Occidental, 28 de julio de 1968), ganador del Premio Nobel de Química en 1944 por el descubrimiento de la fisión nuclear del uranio y del torio (1938), se le suele considerar como el padre de la energía nuclear, sería justo otorgarle la misma distinción a Lise Meitner.

Sin su contribución al trabajo de Hahn, la Historia hubiese sido muy distinta.

Sin embargo, Meitner nuca recibió el Premio Nobel.

En su lápida, en en Bramley (Hampshire), figura la inscripción “Lise Meitner: una física que nunca perdió su humanidad”.

Meitner ingresó en la Universidad de Viena en 1901 y se doctoró en 1907. Posteriormente ingresó en la Universidad de Berlín siendo alumna de un “gigante” como Max Planck . Alli conoció a Otto Hahn con quien descubrió el protactinio el 31 de enero de 1917. Fue profesora en el Instituto de Kaiser Wilhelm y la Universidad de Berlín desde 1926 hasta1933.

En 1938 abandonó Alemania por la anexión de Austria con Alemania, y quedar la primera sujeta a las leyes antisemitas del partido nacionalcocialista alemán.

Ese mismo año se unió al personal de investigación atómica del Instituto de Manne Siegbahn en la Universidad de Estocolmo, en donde estableció contacto con su sobrino, Otto Frisch. En 1960 se instaló definitivamente en Inglaterra.

lise meitner2El 22 de diciembre de 1938, Otto Hahn, director de química del Instituto Kaiser Wilhelm de Berlín, y su equipo consiguen la primera fisión nuclear de la historia. Hahn, en colaboración con el joven Fritz Strassman, concluyó, en contra de las expectativas iniciales, que uno de los productos de la desintegración del uranio es un isótopo radiactivo de un elemento de mucho menor peso, el bario, lo cual indujo a pensar que el átomo de uranio se divide en dos átomos más ligeros tras el proceso de bombardeo con neutrones.

Otto Robert Frisch (1 de octubre de 1904 – 22 de septiembre de 1979), físico austríaco-británico. visitó a su tía Lise Meitner en Kungälv.(Suecia). Mientras Frisch se encontraba allí, Meitner recibió la noticia de que Otto Hahn y Fritz Strassmann habían descubierto que la colisión del neutrón con núcleos de uranio producía bario, como uno de sus resultados.

Hahn no pudo explicar este resultado.

Frisch y Meitner supusieron que los núcleos de uranio se habían dividido en dos, explicando el proceso (en términos de excesiva carga eléctrica), estimando la energía liberada, acuñando el término “fisión” para describirlo, y teorizando sobre el potencial de una reacción en cadena.

Fue Meitner quien explicó el fenómeno introduciendo el término de fisión nuclear, en un trabajo publicado en la revista Nature, el 11 de febrero de 1939, Lise Meitner’ Products of the Fission of the Urarium Nucleus’, Nature (1939), 143, 471. Meitner sugirió la existencia de la reacción en cadena, con lo que contribuyó al desarrollo de la bomba atómica.

En su honor se nombró «meitnerio» al elemento químico 109.

lise meitner3Es curioso saber además que la emisión Auger fue descubierta en 1920 por Meitner que lo reportó en 1923 en la revista Zeitschrift für Physik. Subsecuentemente Pierre Victor Auger, físico francés, también descubre el proceso que reporta en la revista Radium en 1925. La mayor influencia de la segunda revista dio como consecuencia que Auger sea el nombre dado al fenómeno.

Meitner recibió cinco doctorados honoris causa e importantes condecoraciones a lo largo de su vidacomo la medalla de oro Max Plank, en 1949; el premio Otto Hahn de Física y Química, en 1955; (curioso detalle) y el premio Enrico Fermi, en 1966.

Lise Meitner murió en Cambridge, el 27 de octubre de 1968.

El caso de Meitner es considerado uno de los grandes errores del Comité Nobel, junto con otras mujeres como la química británica Rosalind Elsie Franklin y la astrófísica, también británica Jocelyn Bell Burnell.

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Publicado el 13 noviembre, 2015 en Física, Química. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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