El “padre” de la microbiología moderna. El “gigante” Pasteur.

El 27 de diciembre de 1882, nacía el químico francés Louis Pasteur (Dôle, Francia el 27 de diciembre de 1822 – Marnes-la-Coquette, Francia el 28 de septiembre de 1895).

pasteur5Por sus trabajos es considerado el “padre” de la microbiología moderna

A través de sus experimentos refutó definitivamente la teoría de la generación espontánea y desarrolló la teoría germinal de las enfermedades infecciosas.

Pasteur realizó sus estudios secundarios en el Liceo de Besançon, donde consiguió el título de bachiller en letras en 1840 y en ciencias en Ese mismo año ingresó en École Normale Supérieure de París, donde en 1847 se doctoró en física y química. Posteriormente se convertiría en profesor de Física en el Liceo de Dijon.

En 1848 comenzó sus estudios sobre la disimetría del ácido tartárico, por lo que se le considera el padre de la estereoquímica. Descubrió que existían dos isómeros del ácido tartárico. Uno giraba el plano de polarización a la derecha, y el otro, a la izquierda, y que el ácido racémico, ópticamente inactivo, era una mezcla de ambos isómeros.

Ambos tenían la misma composición química, pero el ácido tartárico giraba al plano de la luz polarizada, mientras que el racémico no lo hacía. Pasteur sospechó que los cristales de las sales del ácido tartárico eran asimétricos y los del racémico, simétricos. Al examinar al microscopio ambas series de cristales comprobó, con sorpresa, que ambas eran asimétricas. Pero los cristales de la sal del ácido racémico mostraban dos tipos de asimetría. La mitad de ellos eran de la misma forma que los de la sal del ácido tartárico (tartrato), y la otra mitad eran sus imágenes especulares.

Pasteur, por desgracia, no puedo obtener una respuesta adecuada a esta cuestión. Algo que si conseguirían Van’t Hoff y Joseph-Achille le Bel, de forma independiente, en 1874.

Entre los años 1847 y 1853, Pasteur, fue profesor de química, su verdadera pasión, en Dijon y luego fue nombrado suplente en la cátedra de química de la Universidad de Estrasburgo, (de la que sería titular en 1852). En 1854 se trasladaría a la Universidad de Lille como profesor de química y decano de la Facultad de Ciencias hasta 1857. En 1861 se convirtió en director y administrador de estudios científicos en la École Normale Supérieure de París donde en 1867 sería nombrado titular de la cátedra de química de la Facultad de Ciencias de la Universidad, cargo que ocuparía hasta 1875. Fue elegido socio de la Academia de Medicina en 1873 y recibió la Legión de Honor e ingresó en la Academia Francesa en 1881.

pasteur4En 1854, Pasteur comenzó sus estudios sobre la fermentación. La potente industria vitivinícola francesa estaba sufriendo graves pérdidas económicas por un problema concreto. El vino durante el proceso de envejecimiento, se agriaba y no era posible beberlo. Las perdidas eran cuantiosas.

Pasteur demostró que la producción de alcohol en la fermentación se debe, a las levaduras y que la producción de sustancias que agrian el vino se debe a la presencia de organismos como las bacterias de la familia acetobacter. Las levaduras producían alcohol las bacterias ácido acético, que agriaba el vino produciendo el vinagre.

Pasteur propuso la destrucción de las bacterias calentando las soluciones azucaradas iniciales hasta una temperatura moderada (concretamente a 44 º C) al objeto de exterminar toda la levadura. La misma solución era aplicable a la leche y la cerveza, calentando ambas a temperaturas y presiones moderadas antes de su embotellado se evitaba su degradación. Este proceso actualmente se conoce como pasteurización y es ampliamente utilizado en la industria alimentaria. Si duda, un gran avance.

De esta forma, el 20 de abril de 1864, Pasteur y su colega Claude Bernard, realizan la primera demostración de una pasteurización de la historia ante la Academia de Ciencias de Francia.

Otra de las grandes contribuciones de Pasteur, tal vez la más importante, fue erradicar de forma definitiva la creencia de la generación espontánea. Pasteur, etre 1860 y 1864, demostró que los microorganismos no se formaban espontáneamente demostrando que todo ser vivo procede de otro ser vivo anterior (Omne vivum ex vivo).

Pasteur para demostrar sus ideas, creó un recipiente con un largo cuello de cisne), que presentaba la forma de una S horizontal (matraz de Pasteur. Por la abertura abierta el aire podía penetrar libremente en el recipiente, pero no lo podían hacer las partículas de polvo y los microorganismos, ya que el cuello curvado se lo impedía. Pasteur introdujo pan en el recipiente, conectó el cuello en forma de S, hirvió el caldo hasta emitir vapor (para matar cualquier microorganismo en el cuello, así como en el caldo) y esperó a ver qué ocurría. El caldo permaneció estéril. No existía el aire vital, creencia arraigada desde Hipócrates.

No se puede obviar la gran contribución en este sentido Lazzaro Spallanzani un naturalista y sacerdote italiano (Scandiano, Reggio, Italia, 1729 – Pavia, 1799), quien en 1769 en ampollas de vidrio selladas puso tejidos en descomposición previamente esterilizados con calor., hirviendo los caldos nutritivos y eliminando de esta forma la posibilidad del surgimiento espontáneo de microorganismos.

pasteur7Sin embargo se le considera a Pasteur como el primero en establecer una conexión definitiva entre los microorganismos y la enfermedad, creando así la moderna ciencia de la de la “microbiología”.

Finalmente el 30 de abril de 1878, Louis Pasteur expone ante la Academia de Ciencias de Francia, en un discurso histórico, su teoría germinal de las enfermedades infecciosas, refutando para siempre la teoría de la generación espontánea.

Con anterioridad, en 1865, Pasteur tuvo que enfrentarse a otro importante reto. La industria de la seda en Francia se encontraba en declive por la gran mortandad de los gusanos, imprescindibles en la producción.

Pasteur descubrió mediante minuciosas observaciones en su microscopio los microorganismos que infectaban a los gusanos de seda y a las hojas de morera que les servían de alimento, provenientes de sendos parásitos . Recomendó la destrucción de todos los gusanos y hojas infectadas y empezar de nuevo con los gusanos y hojas libres de infección. Se puso en práctica aquella drástica e impopular medida con excelentes resultados.

A la vista de sus resultados, Pasteur generalizó sus conclusiones y enunció la “teoría de los gérmenes patógenos”. Sostuvo que el origen y evolución de las enfermedades eran análogos a los del proceso de fermentación. Consideraba que la enfermedad surge por el ataque de gérmenes procedentes del exterior del organismo y no por un desequilibrio de humores como se creía tradicionalmente.

En sus últimos años Pasteur orientó su actividad científica hacia el estudio de las enfermedades contagiosas.

En 1879 Pasteur trabajaba en una bacteria que causaba el cólera a los pollos la (Pasteurella multocida). Desarrolló una preparación tan concentrada de la bacteria que una pequeña dosis inyectada en un pollo lo mataba en un día. En una ocasión utilizó un cultivo que llevaba preparado una semana (se dice que por descuido de un discípulo suyo, Charles Chamberland). Tras la inoculación los pollos enfermaron sólo ligeramente, recuperándose luego.

Pasteur llegó a la conclusión de que el cultivo se había estropeado y preparó un nuevo caldo. Pero su nuevo cultivo no mató a los pollos que se habían recuperado de la dosis de bacteria “estropeada”. Era evidente que la infección con la bacteria debilitada había dotado a los pollos con una defensa contra las nuevas y virulentas bacterias. Había descubierto que, en determinadas condiciones, los gérmenes resultaban menos patógenos, pero que al inocularlos en un individuo sano daban igualmente lugar a una respuesta defensiva que protegía contra los gérmenes virulentos, algo demostrado ya 1796 por Edward Jenner al que Pasteur guardaba una profunda admiración.

En 1881 inició sus estudios acerca del carbunco, una enfermedad especialmente cruenta con las ovejas. Ese mismo año realizó una demostración de la eficacia de la vacuna contra el carbunco desarrollada por él, inoculando la mitad de un rebaño de ovejas mientras inyectaba la enfermedad (Bacillus anthracis) a la otra mitad. Sólo las inoculadas con la vacuna fueron capaces de sobrevivir.

En 1880, Pasteur, tras numerosos estudios consiguió una vacuna para atenuar una enfermedad prácticamente mortal en los humanos, la rabia. El virus de la enfermedad llamada hidrofobia o “rabia” atacaba al sistema nervioso, produciendo síntomas similares a los de la locura.

Sus primera pruebas la realizó en conejos. Inyectaba el fluido de infecciones en el cerebro. de un conejo. Lo dejaba incubar, machacaba la médula espinal, inyectaba el extracto en el cerebro de otro conejo, y así sucesivamente. Pasteur atenuaba sus preparados, dejándolos madurar y poniéndolos a prueba de manera continua hasta que el extracto ya no podía provocar la enfermedad.

Posteriormente realizó sus pruebas con perros, obteniendo resultados asimismo positivos.

pasteur2Finalmente, el 6 de julio de 1885, Louis Pasteur, por primera vez en la Historia, vacuna contra la rabia con éxito a un ser humano, al niño Joseph Meister. A los nueve años de edad, Joseph Meister fue mordido por un perro con rabia, de camino a la escuela de Meissengott (actualmente Maisonsgoutte), tras haberlo provocado con un palo.

Pasteur se enfrentó a un dilema legal y ético. No era médico. Si trataba a Joseph con una vacuna sin probar y éste fallecía sería sin duda acusado y sería el final de su carrera. Pasteur movido por la compasión se decidió a inocular la vacuna al muchacho de igual forma Tras un meticuloso tratamiento de diez días, Joseph Meister no llegó a desarrollar la enfermedad.

El 14 de noviembre de 1888 en París, se inauguraba el Instituto Pasteur.

El Instituto Pasteur de París es una fundación francesa sin fines de lucro cuya misión es contribuir a la prevención y el tratamiento de las enfermedades, especialmente las infecciosas, a través de la investigación, la enseñanza y acciones de salud pública. Fue fundado el 4 de junio de 1887, gracias a una suscripción nacional e inaugurado el 14 de noviembre de 1888. Este centro de investigación biológica es el de mayor prestigio en el Mundo.

A lo largo de su existencia, ha contribuido con descubrimientos que han permitido a la medicina controlar enfermedades virulentias como la difteria, el tétanos, la tuberculosis, la poliomelitis, la gripe y la fiebre amarilla, y fue el primer laboratorio que logró aislar el HIV, que provoca el sida.

Ocho científicos de este Instituto han obtenido el Premio Nobel de Fisiología o Medicina: en 1907 le fue concedido a Alphonse Laveran; en 1908 a Elie Metchnikoff (compartido con Paul Ehrlich); en 1919 a Jules Bordet; en 1928 a Charles Nicolle; en 1957 a Daniel Bovet; en 1965 a André Lwoff, François Jacob y Jacques Monod; y en 2008 a Luc Montagnier y Françoise Barré-Sinoussi.

Louis Pasteur falleció el 28 de septiembre de 1895 en Villenueve-L’Etang.

Como curiosidad, siendo adulto, Meister (el niño que sobrevivió a la rabia) sirvió como vigilante en el Instituto Pasteur hasta su muerte en 1940, a los 64 años. Según una versión apócrifa, en 1940, durante la ocupación alemana, se resistió con crudeza a la entrada de los hombres de la Wehrmacht en la cripta de Pasteur. Algo que sin embargo, no consiguió…Algunos atores, citan que fue tal la decepción de Meister que regresó a su casa y se suicidó por éste motivo.

 

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Publicado el 28 diciembre, 2015 en Biología, Bioquímica, Medicina. Añade a favoritos el enlace permanente. 1 comentario.

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