Pero… ¿Quién descubrió Neptuno?

El 21 de enero de 1892, fallecía el matemático y astrónomo inglés John Couch Adams (5 de junio de 1819 – 21 de enero de 1892).

En los países anglosajones se le sigue considerando como el co-descubridor de planeta Neptuno, pero ¿es cierto?

La Historia es compleja, pero apasionante…

neptuno3En 1843, el astrónomo británico John Couch Adams calculó la órbita de un octavo planeta en función de las anomalías observadas en la órbita de Urano. En septiembre de 1845 obtuvo un primer resultado por el que predecía la existencia de un nuevo planeta, y comunicó su descubrimiento al profesor James Challis y a Sir George Airy, astrónomo real en el Observatorio de Greenwich. Inicialmente, Airy no hizo nada para intentar verificar el descubrimiento de Adams, y la búsqueda sistemática del nuevo planeta no comenzó hasta finales de julio de 1846, y se llevó a cabo por Challis desde Cambridge. Challis observó el nuevo planeta el 8 de agosto y el 12 de agosto pero lo identificó como una estrella.

En  1845 finalizaba su tesis doctoral el astrónomo alemán Johann Gottfried Galle (Radis, Sajonia-Anhalt, 9 de junio de 1812–Potsdam, Brandeburgo, 10 de julio de 1910). Era una reducción y discusión crítica de las observaciones realizadas por Ole Rømer del tránsito por el meridiano de estrellas y planetas desde el 20 de octubre al 23 de octubre de 1706.

Ese mismo año,1845, Galle  envió una copia de su tesis al matemático francés especialista en mecánica celeste Urbain Jean Joseph Le Verrier (11 de marzo de 1811 – 23 de septiembre de 1877), entonces director del observatorio de París pero recibiría la respuesta un año después el 18 de septiembre de 1846, que llegaría a Galle el 23 de septiembre.

Le Verrier, independientemente de Adams, publicó sus propios cálculos. Le Verrier presentó un primer trabajo a la Academia Francesa el 10 de noviembre de 1845, otro el 1 de junio de 1846 y, finalmente, un tercer trabajo el 31 de agosto, donde predecía por primera vez la masa y la órbita del nuevo objeto.

En la carta de 1846, de Le Verrier a Galle le pedía que observase en cierta región del cielo en la que, según sus cálculos, debería encontrarse un nuevo planeta que explicaría las perturbaciones observadas en la órbita de Urano. Esa misma noche, 23 de septiembre, se encontró un objeto con las características descritas confirmándose que se trataba de un nuevo planeta en las dos noches siguientes. Galle observó Neptuno a sólo 1º de la localización predicha por Le Verrier.

neptunoAiry, astrónomo real en el Observatorio de Greenwich, comunicó al mundo que recibió los datos de Adams antes que Le Verrier descubriera Neptuno y pidió a París compartir el éxito.

Airy también procedió a ordenar la correspondencia sostenida con Adams y con la elite científica británica y francesa por el caso Neptuno. Archivó todo en una carpeta que nombró “The Neptune File” (archivo de Neptuno) y depositó en la bodega del Observatorio Real de Greenwich (RGO). Desde ese lugar, y posteriormente desde Cambridge, la respuesta a los historiadores que querían consultar ese expediente siempre fue: “Archivos imposibles de hallar”.

En 1994, el bibliotecario de Greenwich, Adam Perkins, anunció que los Papeles Neptuno estaban perdidos desde los años 60.

Después de la muerte del astronómo estadounidense Olin Jeuck Eggen en 1998, se averiguó que éste había tenido en posesión archivos históricos y documentos sumamente importantes (hasta un total de 105 kilos) que aparentemente habían desaparecido durante décadas del Real Observatorio de Greenwich, incluyendo el «archivo de Neptuno». Durante su vida siempre negó haberse llevado los documentos o tenerlos en su posesión. Eggen trabajó para el Real Observatorio entre 1963 y 1965 hasta que fue despedido por Wooley, su jefe inmediato, que en esa época era el Astrónomo Real; fue, además, el último investigador en trabajar con esos documentos (concretamente en su visita al Observatorio, el 24 de abril de 1967) que utilizó para un trabajo sobre Challis: poco después los documentos se dieron por perdidos hasta su extraña reaparición en el despacho que tenía en el Observatorio Las Campanas (Chile), lugar en el que le sorprendió la muerte trabajando. Los encontró en la casa de Eggen el 16 de octubre de 1998 el astrónomo Nick Suntzeff.

Una vez examinados ¡¡¡ por fin!!!, los documentos hay coincidencia en que el descubridor de Neptuno fue… Le Verrier. Y la primera persona en observarlo Johann Gottfried Galle.

Una vez recuperado el archivo Neptuno, un grupo de investigadores liderado por Nichollas Kollerstrom, Craig Waff y William Sheehan historiadores del University College of London, comenzó la tarea de revisar todos los papeles con el propósito de aclarar todo lo concerniente al descubrimiento de Neptuno.

Una de las principales conclusiones de Kollerstrom y su equipo es que los cálculos de Adams fueron inconsistentes e incompletos, con un error de más de 10 grados en la posición del planeta, mientras que los cálculos de Leverrier tuvieron un error de menos de un grado.

neptuno2Se ha demostrado que los cálculos originales de Adams estaban inspirados en las publicaciones de Le Verrier, quien a lo largo de un año presentó en la prestigiosa revista “Comptes Rendus” de la Academia de Ciencias de París una serie de cálculos apuntando a la presencia de un planeta mas allá de Urano

Otros documentos hallados en la casa de Adams, en Cornwall, muestran que sus cálculos originales situaban a Neptuno a más de 20 grados de la posición predicha por Le Verrier. Una vez que Adams leyó las publicaciones del francés, cambió sus resultados.

También resulta ampliamente sospechoso que no se publicara en Inglaterra ninguna pretensión de descubrimiento hasta más de siete semanas después del anuncio del observatorio de Berlín.

Por ahora, parece quedar claro, que el auténtico y único descubridor de Neptuno, fue Le Verrier. Insisto, por ahora…

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Publicado el 21 enero, 2016 en Astronomía, Matemáticas. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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