El cruel final de un “gigante”; Nikolái Vavílov.

El 26 de enero de 1943, fallecía de hambre en prisión el botánico y genetista ruso Nikolái Ivánovich Vavílov (Moscú, 25 de noviembre de1887– Sarátov, 26 de enero de 1943).
 

vavilovCuando se entremezclan la política y la Ciencia, suele ser históricamente catastrófico para obviamente…la Ciencia. El ejemplo de Vavílov, tal vez sea una caso extremo de esta afirmación, pero es muy significativo.

El, posiblemente, mejor genetista de su generación murió, literalmente, de hambre en prisión, por intentar hacer valer la razón por encima de las propuestas de un pseudocientífico visionario como Trofim Denísovich Lysenko (29 de septiembre de 1898– 20 de noviembre de 1976) apoyado por un régimen cruel, el estalinismo.

¿Puede la Ciencia en un país retroceder 50 años “de golpe”?. La respuesta es sí.

Vavílov, estudió en el Instituto Agrícola de Moscú (Lysenko lo hizo en el Instituto Agrícola de Kie). Vavílov trabajó en la Oficina de Botánica Aplicada y en la Oficina de Micología y Fitopatología durante 1911 y 1912.

En 1913, consiguió una beca para estudiar en la Escuela de Horticultura de Londres. Posteriormente, colaboraría en Cambridge con William Bateson, uno de los fundadores de la genética moderna.

En 1916 regresaría Rusía, donde impartiría clases de botánica en la universidad de Saratov hasta 1921, llegando a ser Catedrático.

En 1924 fue nombrado presidente de la Academia de Ciencias Agrícolas de la Unión Soviética.

Vavílov organizó expediciones botánicas entre 1916 y 1933, por todo el mundo desarrollando una teoría revolucionaría, el centro de origen de las plantas cultivadas.

Realizó una recolección de más de 50. 000 ejemplares de plantas silvestres y 30.000 ejemplares de plantas cultivadas variedades de trigo.

Asimismo creaba la mayor colección de semillas del mundo en aquella época con más de 160.000 ejemplares.

vavilov3Los centros de origen de las especies de cultivo son aquellas regiones en donde se inició el proceso de selección y mejora de las especies cultivadas y donde aún se encuentran parientes silvestres de dichas especies.

Vavilov, en 1920, establece ocho centros principales de difusión de las especies y tres secundarios, conocidos como “centros Vavílov”: China (origen de la soja), India, Oriente Próximo-Asia Central, sureste de Asia, regiones montañosas de Etiopía, México y Centroamérica (origen del maíz), los Andes centrales (origen de la patata) y el Mediterráneo.

Los “centros Vavílov”, están, además, íntimamente relacionados con los puntos mayor biodiversidad del planeta, los denominados “hot spots” o puntos calientes, donde los índices de diversidad son sustancialmente más elevados que en cualquier otro lugar.

Sus trabajos también tuvieron un valor antropológico y etnográfico extraordinario, permitiendo identificar las culturas que originalmente desarrollaron la agricultura como medio de producción aplicando las modernas técnicas de selección genética de modo intuitivo.

En 1926 publica en el Boletín de botánica aplicada, del Instituto de la Industria de las Plantas de Leningrado “Studies on the origin of cultivated plants” (Estudios sobre el origen de las plantas cultivadas), un libro que ha pasado a ser una obra de referencia en la genética. La teoría fue presentada en el V Congreso Internacional de Genética de Berlín.

Fue Presidente de Sociedad Geográfica Rusa, ganador del Premio Lenin (a título póstumo en 1967) y curiosamente miembro del Soviet Supremo de la URSS.

Sin embargo, la suerte del genio, se vio truncada en 1934, acusado de seguidor de las “teorías clasistas de Mendel y Morgan” por un nuevo gobierno, el de Iósif Stalin, cegado por las “ideas revolucionarias” de Lysenko.

vavilov2Contrariamente a Vavílov el rigor científico de Lysenko era nulo. Se basaba en su oposición a la genética, apoyándose en las nociones de Lamarck sobre “herencia de caracteres adquiridos”. Lysenko afirmaba que las plantas podían ser modificadas únicamente por el ambiente, sin tener en cuenta su herencia genética.

El trabajo de Lysenko se basaba en las llamadas, «instrucciones prácticas» para la agricultura. En una de ellas mezclaba la vernalización y la hibridación y recomendaba ” para mejorar la producción agrícola enfriar el grano antes de sembrarlo.

Lysenko publicaba sus “descubrimientos” no en publicaciones científicas, sino en medios genéricos de alcance popular.

La prensa lo adoraba al verlo no como un academicista, sino como a alguien cercano al pueblo, un populista. Se convirtió entre 1930 y 1960 en la única voz autorizada de la ciencia agrícola en la URSS. Lysenko creo en 1935 su propia revista, Vernalization, donde podía publicar sus supuestos éxitos sin tener que pasar por el filtro del rigor.

Lysenko denunció la ciencia biológica practicada en las academias, y especialmente la genética, como una impostura burguesa y fascista que debía ser expurgada despiadadamente. Su influencia en la clase política fue decisiva para Vavílov.

Lysenko fue puesto a cargo de la Academia de Ciencias Agrícolas de la Unión Soviética sustituyendo a Vavílov en 1938.

Pero las cosas fueron a peor…Vavilov fue detenido el 6 de agosto de 1940 en Ucrania por ser un defensor de la genética, una “pseudociencia burguesa”, que se oponía al lysenkoismo, apoyado por Stalin. Condenado en principio a muerte, su pena se conmutó, por la de 20 años de prisión

Finalmente Vavilov murió de diversos trastornos musculares y orgánicos provocados por el hambre el 26 de enero de 1943.

El hombre que más había contribuido en su generación a la salvaguarda de las semillas y al conocimiento de los cultivos y su mejora, había muerto…de hambre.

Toda su obra fue retirada, sus citas, artículos, publicaciones y menciones borradas. Vavilov despareció oficialmente de la Historia de la URSS hasta finales de los años 60. En 1967, finalmente, el gobierno de la URSS reconoce la ingente labor de Vavílov y su figura es restituida siendo absuelto simbólicamente de todos sus cargos.

Todo esto coincidía con la “caída” de Lysenko. Después de la muerte de Stalin en 1953, Lysenko mantenía gran influencia sobre su su sucesor Nikita Jrushchov.

Pero en 1962, las cosas empezaron a cambiar. Yákov Zeldóvich, Vitali Gínzburg y Piotr Kapitsa organizaron una causa contra Lysenko, su falsa ciencia y su cruzada de exterminio político de científicos contrarios a sus teorías. En 1964 Andréi Sájarov se unió a la causa. Loa asombroso es que las personas que encauzaron de nuevo las Ciencias Biólgicas en la Unión Soviética…eran físicos. Tal había sido la purga de Lysenko, que no quedan figuras en el área para disentir…

vavilov4En 1964, el presidente de la Academia de las Ciencias de La URRS, bajo el gobierno de Leonid Ilich Brézhnev permitió (por fin) el envió una comisión de expertos a la granja experimental de Lysenko en las Colinas Lenin de Moscú a donde finalmente había sido enviado.

Meses más tarde, la comisión hizo pública una crítica demoledora, y la reputación de Lysenko fue destruida por completo. Sólo su pensamiento perduró y de manera temporal en China.

En 1968 el Instituto de la Industria Vegetal en San Petersburgo pasó a denominarse Instituto Vavílov y sigue siendo un referente, hoy en día, a nivel mundial.

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Publicado el 26 enero, 2016 en Biología, Ecología, Genética. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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