El hidrógeno y la densidad de la Tierra; el “gigante” Cavendish.

El 24 de febrero de 1810, fallecía el  físico y químico británico Henry Cavendish (Niza, Francia, 10 de octubre de 1731-Londres, Reino Unido, 24 de febrero de 1810).
 
Cavendish descubrió el hidrógeno y la composición del agua y del aireCavendish1.
 
Pasará a la Historia, además, por determinar la ley que rige la atracción y repulsión eléctrica, una teoría mecánica del calor y los cálculos de la densidad de la Tierra. Su experimento para pesar la Tierra ha llegado se conoce como el experimento de Cavendish.
 
Cavendish, comenzó sus estudios en 1742 en la Escuela de Newcome.
 
En 1749 ingresaría en Peterhouse College dela Universidad de Cambridge, sin embargo nunca llegaría a graduarse.
 
Comenzó su carrera científica estudiando el calor específico de las sustancias.
 
En 1766, presenta ante la Royak Society una comunicación histórica “Three papers containing experiments on Factitious Airs,“donde informaba del descubrimiento del hidrógeno (Transactions of the Royal Society, 1766). Su trabajo se basaba en estudios meticulosos y sistemáticos. Por medio de una reacción de un ácido fuerte con ciertos metales (principalmente, con el cinc), obtuvo lo que el definió como “aire inflamable”; el hidrógeno.
 
Fue el primero en clasificar los gases por su peso específico permitiendo la determinación del dióxido de carbono (CO2) mediante experimentos de condensación y licuefación de los gases.
 
En 1771 y 1772 lee en la Royal Society su “Attempt to explain some of the principal phenomena of electricity by an elastic fluid,” donde comienza a expresar su teorías sobre la electricidad.
 
En 1775, leería su segunda memoria sobre el tema  “Attempt to imitate the effects of the Torpedo (a fish allied to the ray)” .
 
Pero estas dos memorias sólo recogen pequeñas ideas sobre su extenso trabajo en la materia. Tras su muerte, se descubrieron numerosos apuntes y notas exscitas entre 1771 y 1781, que ,por iniciativa de James Clerk Maxwell, fueron publicadas en 1879 por la Cambridge University Press con el título “The Electrical Researches of the Hon. Henry Cavendish.”.
 
Cavendish relacionaba por primera vez la ley de distribución de la electricidad en un conductor con la ley de las atracciones. Los cuerpos cargados de electricidad se atraen o repelen con una fuerza inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que hay entre ellos.
 
Además, exponía por primera vez ideas fundamentales como el concepto de potencial eléctrico distinguiendo entre potencial y carga. Expresaba además el concepto de capacidad eléctrica.
 
cavendish2Entre 1784 y 1785, publica los dos volúmenes de “Experimentos sobre el aire” donde expone la composición del agua y del ácido nítrico. Cavendish afirmaba que el agua estaba compuesta por aire deflogistizado (oxígeno) unido al flogisto (hidrógeno). Además, estimaba la composición del aire. Para Cavendish el aire estaba compuesto por una mezcla de oxígeno y nitrógeno en una relación de 1 parte a 4.
 
En 1783, presenta a la Royal Society la publicación “Observations on Mr Hutchins’s experiments for determining the degree of cold at which quicksilver freezes.”, relativa al calor latente y al calor específico. En esta obra Cavendish afirmaba que el calor de una sustancia “consiste en el movimiento interno de las partículas de los cuerpos.”
 
El último gran logro de Cavendish fue su famosa serie de experimentos para determinar la densidad de la Tierra realizados en 1798 y publicados en 1789 con el títul Experiences to determine the density of the Earth “.
 
El aparato que empleó fue ideado por el Reverendo John Michel.
 
Consistía en una balanza de torsión con una vara horizontal de seis pies de longitud en cuyos extremos se encontraban dos esferas metálicas.
 
Esta vara colgaba suspendida de un largo hilo. Cerca de las esferas Cavendish dispuso dos esferas de plomo de unos 175 kg cuya acción gravitatoria debía atraer las masas de la balanza produciendo un pequeño giro sobre esta.
 
Para impedir perturbaciones causadas por corrientes de aire, Cavendish emplazó su balanza en una habitación a prueba de viento y midió la pequeña torsión de la balanza utilizando un telescopio.
 
A partir de las fuerzas de torsión en el hilo y las masas de las esferas Cavendish fue capaz de calcular el valor de la constante de gravitación universal.
 
Cavendish3Dado que la fuerza de la gravedad de la Tierra sobre cualquier objeto en su superficie puede ser medida directamente, la medida de la constante de gravitación permitió determinar la masa de la Tierra por primera vez
 
Cavendish determinó que la densidad de la Tierra era 5.45 veces mayor a la densidad del agua  (actualmente sabemos que el valor correcto es 5.5268 veces).
 
En el año 1757, Cavendish, recibió la Medalla Copley.
Ingresó como miembro de la Royal Society en 1803 y ese mismo año en el Instituto de Francia como uno de sus ocho socios extranjeros .
 
El cráter lunar Cavendish y el asteroide (12727) Cavendish  fueron nombrados en honor de Henry Cavendish.
 
Henry Cavendish está enterrado en la catedral de Derby
 
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Publicado el 24 febrero, 2016 en Física, Química. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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