El primer tinte sintético. Perkin y la anilina morada.

El 12 de marzo de 1838, nacía el químico británico, pionero de la química industrial, William Henry Perkin (Londres, 12 de marzo de 1838 – Harrow 14 de julio de 1907).

perkin5Con 15 años entró en el Real Colegio de Química (hoy en día parte del Imperial College de Londres). Con 17, era alumno del ilustre August Wilhelm von Hofmann. Hofman pretendía sintetizar quinina, un componente de la medicina contra la malaria, muy demandado en las colonias. En 1856, mientras Holfman estaba de viaje visitando a su familia, Perkin probo una idea suya y oxidó la anilina. Al diluirla para eliminarla, observó que esta se coloraba, y se dio cuenta de que había obtenido el primer tinte sintético (la anilina morada, malveína, o en su honor, malva de Perkin).

El 26 de agosto de 1856, William Henry Perkin, presenta en Gran Bretaña, su patente para la elaboración de un tinte sintético de su invención para “Teñir tejidos”.  En ese momento Perkin tenía sólo 18 años. La patente le sería concedida el 20 de febrero de 1857. Supondría toda una revolución en la química industrial.

El color obtenido, el violeta, había sido el más difícil de obtener naturalmente, siendo desde tiempos fenicios un gran negocio (Púrpura de Tiro).

La púrpura de Tiro (griego: πορφύρα, porphyra, latín: purpura), también conocida como púrpura real o púrpura imperial, es un colorante o tinte, cuyo tono es una mezcla entre rojo ymorado, usado por los antiguos fenicios en la ciudad de Tiro. Se cree que ya se utilizaba en Creta hacia el año 1600 a. C.

El tinte consiste en una mucosidad o secreción de la glándula hipobranquial de un caracol de mar carnívoro de tamaño medio, el gastrópodo marino Murex brandaris, una especie de la familia Muricidae, del género Murex, conocido en Andalucía como cañaílla.

En la naturaleza los caracoles usan la secreción como parte de su comportamiento depredador, pero el caracol también segrega esta sustancia cuando se siente amenazado o es atacado físicamente. Algunas otras especies de la familia Muricidae (por ejemplo, el Purpura patula del Océano Atlántico occidental) también pueden producir una sustancia similar que se convierte en un duradero tinte púrpura si se expone a la luz del sol.

perkin3Los fenicios también hacían un tinte entre púrpura e índigo, llamado azul real o azul de Jacinto, el cual era fabricado a partir de una especie muy parecida de caracol de mar, llamada Murex trunculus, comúnmente conocido como cañadilla.

La púrpura de Tiro era muy costosa: el historiador Teopompo del siglo IV a. C. describió: “La púrpura para los tintes valía su peso en plata en Colofón” en Asia Menor. Para producir un gramo de púrpura se necesitaban 9000 moluscos aproximadamente, por lo que su uso se limitaba únicamente a los artículos de lujo.

Posteriormente desarrolló otros tintes sintéticos, y diversificó su producción con perfumes como la cumarina. Se dice que el color del río variaba según los vertidos de la fábrica: se podía saber que estaba produciendo ese día con solo mirar las aguas.

En medio de la Revolución industrial, Perkin había creado una nueva industria: la química. En 1869, Perkin encontró un método para producir comercialmente la alizarina, un tinte rojo brillante pero la empresa alemana BASF patentó el proceso justo un día antes.

La competencia con la nueva industria química alemana se fue endureciendo, y compañías como Bayer, BASF y Hoechst le fueron ganando terreno. Perkin, finalmente decidió vender su negocio, y retirarse en 1874, con sólo 36 años. Sin embargo no abandonó la investigación en química orgánica hasta su muerte.

En 1878 halló la que sería conocida como reacción de Perkin, un método para obtener ácidos grasos no saturados. La reacción de Perkin  es muy utilizada para sintetizar derivados del ácido cinámico, por ejemplo ácidos aromáticos α,β-insaturados por una condensación aldólica de benzaldehídos y un anhídrido carboxílico en la presencia de una sal alcalina del ácido.

perkin2En 1906, se estableció la medalla de Perkin para conmemorar el 50 aniversario de su primer descubrimiento, que desde entonces se ha entregado a lo mejor de la química industrial.

Perkin ganó la medalla real y la Medalla Davy de la Royal Society en 1879 y en 1906 fue nombrado sir. En 1884 era Miembro Extranjero honorario de la Sociedad Química alemana, en 1906 tenía la medalla de Hofman de la misma, y en 1906 la Medalla de Lavoisier de la Sociedad Química francesa. Fue doctor honorario de las universidades de Wurzburg, St Andrews, Manchester, Heidelberg, Oxford, Leeds, Colombia, y de la Hopkins.

Falleció en 1907 de una mezcla de pulmonía y apendicitis.

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Publicado el 12 marzo, 2016 en Química. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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