La revolución del aluminio; Martin Hall.

El 2 de abril de 1889, el investigador e ingeniero estadounidense Charles Martin Hall (6 de diciembre de 1863 ,Thompson, Ohio- 27 de diciembre de 1914, Daytona Beach, Florida) patenta un proceso electrolítico barato para la extracción del aluminio (No. 400,655). La producción masiva y el empleo del aluminio ya eran posibles.
 
charles hallEl aluminio se utilizaba en la antigüedad clásica en tintorería y medicina bajo la forma de una sal doble, conocida como alumbre y que se sigue usando hoy en día.
 
El 23 de marzo de 1821, el geólogo y mineralogista francés Pierre Berthier ( 3 de julio de 1782 – 24 de agosto de 1861) había descubierto la bauxita, la principal mena del aluminio en la localidad francesa de Les Baux.
 
El descubrimiento de la bauxita en 1821, permitió el inicio de la explotación del aluminio.
 
En el siglo XIX, con el desarrollo de la física y la química, se identificó el elemento. Su nombre inicial, aluminum, fue propuesto por el británico Sir Humphrey Davy en el año 1809. A  En el año 1825, el físico danés Hans Christian Ørsted, descubridor del electromagnetismo, consiguió aislar por electrólisis unas primeras muestras, bastante impuras. El aislamiento total fue conseguido dos años después por Friedrich Wöhler.
 
A mediados de siglo, podían producirse pequeñas cantidades, reduciendo con sodio un cloruro mixto de aluminio y sodio, gracias a que el sodio era más electropositivo. pero el consumo eléctrico del proceso lo hacía muy poco rentable. Durante el siglo XIX, la producción era tan costosa que el aluminio llegó a considerarse un material exótico, de precio exorbitado, y tan preciado o más que la plata o el oro.
 
El 23 de febrero de 1886, el inventor e ingeniero estadounidense Charles Martin Hall consigue la separación del aluminio mediante electrolisis, se acababa (en muchos aspectos) la “tiranía” del hierro como metal industrial. Casi de forma simultánea el inventor francés Paul (Louis-Toussaint) Héroult (10 de abril de 1863 – 9 de mayo de 1914) obtenía por separado los mismos resultados. Actualmente el proceso es conocido como Hall- Herault en honor a ambos.
 
charles hall3El proceso Hall-Héroult sigue siendo el principal proceso de obtención del aluminio en la actualidad.
 
En este proceso la alúmina (Al2O3) es disuelta dentro de una cuba electrolítica revestida interiormente de carbón en un baño electrolítico con criolita (Na3AlF6) fundida. La cuba actúa como cátodo, mientras que como los anódos se suelen utilizar unos electrodos de carbón de Soldberg. La alúmina se descompone en aluminio y oxígeno molecular. Como el aluminio líquido es más denso que la criolita se deposita en el fondo de la cuba, de forma que queda protegido de la oxidación a altas temperaturas. El oxígeno se deposita sobre los electrodos de carbón, quemándose y produciendo el CO2.
 
En el año 1889, Karl Bayer patentó un procedimiento para extraer la alúmina u óxido de aluminio a partir de la bauxita, la roca natural. 
 
El precio del aluminio se redujo notablemente y la producción se incrementó de forma veriginosa. En 1882, la producción anual no llegaba a las 2 toneladas, en 1900 se alcanzaron las 6700 toneladas, en 1939 las 700 000 toneladas y en 1943 los 2.000 000 de toneladas.
 
Actualmente es el metal no férreo más empleado en el mundo con una producción estimada de unos 35.000.000 millones de toneladas.
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Publicado el 2 abril, 2016 en Física, Inventos e inventores. Añade a favoritos el enlace permanente. Deja un comentario.

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