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El auténtico descubridor del vanadio; Andrés Manuel del Río.

El 23 de marzo de 1849, fallecía el científico hispano-mexicano Andrés Manuel del Río Fernández (Madrid, 10 de noviembre de 1764 — Ciudad de México, 23 de marzo de 1849).

manuel del rioDel Río inició sus estudios de secundaria en el Instituto de San Isidro de Madrid

Sus estudios superiores los realizó en la Universidad de Alcalá de Henares donde estudió química analítica y metalurgia. Tras graduarse en 1780, ingresaría en la la Escuela de Minería de Almadén en 1782.

Ampliaría sus estudios en París donde permanecería desde 1785 hasta 1789, cuando se trasladaría a la escuela de Minas de Freiberg en Sajonia actual Alemania, el centro docente especializado en minería más antiguo del mundo. Allí conocería dos de las personas que más influencia tendrían a lo largo de su vida, el geógrafo alemán Alexander von Humboldt  (Berlín, Alemania, 14 de septiembre de 1769 – 6 de mayo de 1859) y al mineralogista alemán Abraham Gottlob Werner ( 1750-1817).

Continuaría sus estudios en la Real Escuela de Minería de Schemnitz, actual Eslovaquia. En 1791, visitaría brevemente las minas inglesas, y hasta 1793 permanecería en París, donde conocería al químico francés Antoine Lavoisier (París, 26 de agosto de 1743-ibídem, 8 de mayo de 1794).

En 1795, se trasladaría a Mexico, tras aceptar el nombramiento para la Cátedra de mineralogía del Colegio de Minería de México. Allí coincidiría de nuevo con von Humboldt y con otra persona muy importante para Del Río, el químico e ingeniero de minas español Fausto Fermín D´Elhuyar y De Lubice (Logroño, 11 de octubre de 1755 – Madrid, 6 de febrero de 1833) el codescubridor en 1783 junto a su hermano Juan José del wolframio (tungsteno).

Ese mismo año, publicaría la primera edición de su magna obra “ Elementos de Orictognosia o del conocimiento de los fósiles, dispuestos según los principios de A.G. Werner, para el uso del Real Seminario de Minería de México”, el primer libro de mineralogía escrito en el continente americano.

Del Río fue elegido diputado por Nueva España a las Cortes españolas de 1820. Tras la guerra con España. El nuevo gobierno independiente decretó en 1829 la expulsión de los españoles residentes en el país. Por sus ideas liberales y favorables a la independencia a Del Río se le eximió de tal medida.

Sin embargo, la decisión no gustó a Del Río y como acto de solidaridad con los expulsados del país, entre ellos su amigo D´Elhuyar, optó por un exilio voluntario de cuatro en la ciudad estadounidense de Filadelfia. En esta ciudad, en 1832, publicaría la segunda edición de su obra “Elementos de Orictognosia, o del conocimiento de los fósiles según el sistema de Bercelio; y según los principios de Abraham Góttlob Wérner, con la sinonimia inglesa, alemana y francesa, para uso del Seminario Nacional de Minería de México”.

En Filadelfía sería nombrado miembro de la Sociedad Filosófica de Filadelfia y presidente de la Sociedad Geológica de Filadelfia.

Regresaría a México en 1834 donde volvería a hacerse cargo su cátedra de Mineralogía.

En 1841 escribiría su “Manual de Geología”, donde describe la flora y fauna fósiles de México o como el mismo subtitulaba “Manual de geología : extractado de la Lethaea geognóstica de Bronn, con los animales y vegetales perdidos, o que ya no existen, más característicos de cada roca y con algunas aplicaciones a los criaderos de esta República, para uso del Colegio Nacional de Minería por el ciudadano Andrés Manuel del Río”.

manuel del rio5Del Río también descubriría la aleación natural de oro y rodio y el seleniuro de mercurio en 1829.

Dirigió laferrería en Coalcomán, en la vieja Provincia de Michoacán, la instalación de la primera fundición de hierro y acero a escala industrial de Sudamérica que empezaría a producir hierro de buena calidad el 29 de abril de 1807.

Sería miembro fundador del Palacio de Minería (Colegio de Minería) y sentaría las bases para la creación de lo que hoy es el Instituto de Geología de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) que sería inaugurada el 22 de septiembre de 1910.

Andrés Manuel del Río Fernández fallecería en Ciudad de México el 23 de marzo de 1849, a los 84 años de edad.

En 1964 la Sociedad Química de México instauró el Premio Nacional de Química Andrés Manuel del Río, que “tiene como finalidad hacer un reconocimiento público nacional a la labor realizada por profesionales de la Química que hayan contribuido de manera extraordinaria a elevar la calidad y el prestigio de la profesión Química en México, de acuerdo a los objetivos de la Sociedad Química de México, A.C.” Se entrega anualmente.

Del Río pasará a la Historia por el descubrimiento de un nuevo elemento químico. En 1801, cuando estudiaba muestras de un yacimiento de plomo en una mina cercana a Real del Monte y Pachuca, en el actual municipio de Zimapán, Hidalgo (México).

Del Río extrajo el elemento de una muestra de plomo “marrón” de mineral mexicano, más tarde llamado Vanadinita. Encontró que sus sales presentaban una gran variedad de colores, y como resultado llamó al elemento panchromium (en griego: παγχρώμιο que significa “todos los colores”). Como anécdota el nuevo elemento se denominó originariamente “Zimapanio” por la localidad de su hallazgo. Más tarde, Del Río cambió el nombre del elemento a Erythronium (en griego: ερυθρός que significa “rojo”).

Del Río enseguida se percató de la importancia de su descubrimiento, sin embargo en 1805, el químico francés Hippolyte Victor Collet – Descotils (Caen, 21 de noviembre de 1773 – París, 6 de diciembre de 1815), uno de los precursores en el descubrimiento del iridio en 1803 y el primer científico en haber confirmado la existencia del elemento cromo descubierto en 1797 por el químico francés Louis Nicolas Vauquelin (16 de mayo de 1763 – 14 de noviembre 1829) desestimó el hallazgo de Del Río, declarándolo incorrectamente como una muestra impura de cromo. Alexander von Humboldt apoyó a Collet – Descotils en su decisión y Del Río tuvo que retractarse de su afirmación.

Treinta años después del descubrimiento de Del Río, en 1831, el químico sueco discípulo de Berzelius, Nils Gabriel Sefström, (2 de junio de 1787- 30 de noviembre de 1845) mientras estudiaba minerales asociados al acero, “redescubrió” el mismo elemento y lo hizo publico en su artículo “Ueber das Vanadin, ein neues Metall, gefunden im Stangeneisen von Eckersholm, einer Eisenhütte, die ihr Erz von Taberg in Småland bezieht”. Annalen der Physik und Chemie 97: 43–49; 1831.

manuel del rio2Sin embargo, esta vez la suerte sí estuvo al lado de Del Río y encontró un importante aliado que lo apoyo como descubridor original, el químico alemán Friedrich Wöhler (Eschersheim, Fráncfort del Meno, 31 de julio de 1800 – Gotinga, 23 de septiembre de1882) quién afirmó que el elemento eritronio descubierto por Andrés Manuel del Río en México en 1801 y el vanadio descubierto por Nils Gabriel Sefström en Suecia 30 años después, eran el mismo. Pese al apoyo de Berzelius a Sefström, las pruebas de Wöhler  no dejaban lugar a dudas.

De todas formas, sería Sefström quién renombrase al Eritronio. Sefström eligió un nombre que comenzase con V, ya que la letra no había sido asignada aún a ningún otro elemento. Lo llamó vanadio en honor a la diosa escandinava Vanadis.

El vanadio de símbolo V y número atómico 23 tiene un peso atómico 50.942. Es un metal que se utilizó inicialmente en aleaciones con hierro y acero. Varios de los compuestos de vanadio se emplean en la industria química, sobre todo en la fabricación de catalizadores de oxidación, y en la industria cerámica como agentes colorantes.

El vanadio se parece a algunos otros elementos de transición en que forma muchos compuestos que con frecuencia son complejos por su valencia variable. Tiene al menos tres estados de oxidación, 2+, 3+ y 5+. Es anfótero, principalmente básico en los estados de oxidación bajos y ácido en los altos. Forma derivados de radicales más o menos bien definidos, tales como VO2+ y VO3+.

En su forma pura es blando y dúctil. Puede trabajarse en caliente y frío fácilmente, pero debe calentarse en una atmósfera inerte o al vacío a causa de que se oxida rápido a temperaturas por encima del punto de fusión de su óxido. El metal retiene muy bien su fuerza a temperaturas elevadas. La resistencia del vanadio a los ácidos clorhídrico y sulfúrico es notable y resiste el ataque del agua salada aereada mejor que la mayor parte de los aceros inoxidables. Sin embargo, el vanadio no resiste al ácido nítrico.

El elemento se encuentra naturalmente en minerales; hay cerca de 65 diferentes tipos y en los depósitos de combustibles fósiles.

manuel del rio 3Se produce en China y Rusia, otros países lo producen o bien por el polvo de combustión de aceite pesado, o como un subproducto de la minería de uranio. Se utiliza principalmente para producir aleaciones de aceros especiales, tales como aceros para herramientas de alta velocidad. El pentóxido de vanadio se utiliza como catalizador para la producción de ácido sulfúrico. El vanadio se encuentra en muchos organismos, y es utilizado por algunas formas de vida como un centro activo de las enzimas.

El primer uso a gran escala industrial del vanadio en el acero se encontró en el chasis del Ford T, inspirado en los autos de carreras franceses. El acero de vanadio permitió reducir el peso y al mismo tiempo aumentar la fuerza de tracción.

 

La revolución del aluminio.

El 23 de marzo de 1821, el geólogo y mineralogista francés Pierre Berthier ( 3 de julio de 1782 – 24 de agosto de 1861) descubre la bauxita, la principal mena del aluminio en la localidad francesa de Les Baux.

El descubrimiento de la bauxita en 1821, permitió el inicio de la explotación del aluminio. Toda una revolución industrial, desbancando en muchas facetas al hierro, hasta entonces irremplazable.

berthierPierre Berthier, trabajó en el Laboratorio Central de las Oficinas de las Minas, fue nombrado Profesor y Jefe del Laboratorio de las Minas en la Universidad, así como Miembro de la Sección de Mineralogía de la Academia de las Ciencias. Incluso fue nombrado Inspector General de las Minas en 1836.

Berthier, además, fue autor de más de 150 publicaciones en las que trataba temas como la mineralogía, la geología, la química y las aplicaciones industriales de la investigación.

Sus estudios acerca de los minerales resultaron de sumo interés para los ingenieros de minas, siendo los minerales de hierro los más destacados.

Por sus análisis y excelente labor, recibió en 1853 la medalla de oro de la Esfinge de Olivier de Serres de la Sociedad Imperie y Central de Agricultura en Francia. Gracias a sus ensayos, Berthier logró que se alcanzara un gran progreso en la Mineralogía y la Geología. Sus análisis de los minerales le condujeron a nuevos resultados que revolucionaron la industria.

La bauxita recibió su nombre en alusión a la ciudad de Les Baux, en Provenza, Francia. En dicho lugar fue identificada por el geólogo Pierre Berthier en 1821 quién la llamo bauxite, su nombre en francés. Pero en 1861, el químico francés Henri Étienne Sainte-Claire Deville (Santo Tomás, 11 de marzo de 1818 – Boulogne-sur-Seine, 1 de julio de 1881), propone el nombre de bauxita para el mineral, que hoy en día es el comúnmente aceptado.

La bauxita es una roca, compuesta por óxidos de aluminio hidratados. Se origina como residuo producido por la meteorización química de una amplia gama de rocas comúnmente ricas en arcilla. Algunas bauxitas tienen un origen más complejo que esto pudiendo ser precipitados químicos reprocesados. Comúnmente se forma en los trópicos en zonas de clima cálido y húmedo.

La bauxita puede tener variados colores entre ellos rosado, rojo, crema, café, gris y amarillo. Cuando es de color rojizo esto se debe a óxidos de hierro. La estructura también es variable pudiendo ser porosa, compacta, estratificada, sin estructuras, pisolítica o con estructuras semejantas a vainas. Otras bauxitas preservan la estructura de la roca original siendo seudomórficas.

berthier4Es la principal mena del aluminio utilizada por la industria. La bauxita es generalmente extraída por un sistema de minería a cielo abierto, aproximadamente a unos 4-6 metros de profundidad de la tierra. Entre el 85 y 95% de la bauxita extraída por la minería es usada en la producción de aluminio. Hay numerosos depósitos de bauxita, principalmente en las regiones tropicales y subtropicales, así como también en Europa. Entre los principales países donde se extrae la bauxita están Brasil, Jamaica, Australia. El contenido de hierro en las bauxitas eleva el costo de producción de aluminio por lo que las bauxitas con mucho hierro no son deseables para producir aluminio.

El aluminio se utilizaba en la antigüedad clásica en tintorería y medicina bajo la forma de una sal doble, conocida como alumbre y que se sigue usando hoy en día. En el siglo XIX, con el desarrollo de la física y la química, se identificó el elemento. Su nombre inicial, aluminum, fue propuesto por el británico Sir Humphrey Davy en el año 1809. A  En el año 1825, el físico danés Hans Christian Ørsted, descubridor del electromagnetismo, consiguió aislar por electrólisis unas primeras muestras, bastante impuras. El aislamiento total fue conseguido dos años después por Friedrich Wöhler.

A mediados de siglo, podían producirse pequeñas cantidades, reduciendo con sodio un cloruro mixto de aluminio y sodio, gracias a que el sodio era más electropositivo. pero el consumo eléctrico del proceso lo hacía muy poco rentable. Durante el siglo XIX, la producción era tan costosa que el aluminio llegó a considerarse un material exótico, de precio exorbitado, y tan preciado o más que la plata o el oro.

berthier3No fue hasta 1886, cuando el francés Paul Héroult y el norteamericano Charles Martin Hall patentaron de forma independiente un proceso de extracción, conocido hoy como proceso Hall-Héroult, para que el aluminio se considerase como un metal imprescindible.

En el año 1889, Karl Bayer patentó un procedimiento para extraer la alúmina u óxido de aluminio a partir de la bauxita, la mena natural.

La evolución del hombre; el “gigante” Darwin.

El 12 de febrero de 1809, nacía el naturalista inglés Charles Robert Darwin  (Shrewsbury, Shropshire, Inglaterra, 12 de febrero de 1809- Downe, Kent ,Inglaterra,19 de abril de 1882).

DarwinCharles Darwin , reformó por completo la idea que teníamos del hombre como especie, y lo hizo luchando contra su propia fe, convirtiéndose en una de las mentes mas brillantes de todos los tiempos.

Inició sus estudios en la Capilla Unitaria, una escuela local en 1817. Posteriormente entre 1818 y 1825 asistiría, como alumno interno, a la escuela local regida por el Doctor Butler. Nunca destacó como un buen estudiante.

En 1825, comenzaría sus estudios de medicina en la Universidad de Edimburgo, por petición expresa de su padre, el médico Robert Waring Darwin para seguir la saga familiar (el abuelo de Darwin, había sido el prestigioso médico Erasmus Darwin quien además era un reputado naturalista).

Poco le duraría la carrera de medicina a Darwin, quien no demostró interés alguno por ella. En 1827 abandonó la Universidad de Edimburgo. Lo único que sacaría provechoso, serían las clases de su profesor de historia natural Robet Jamenson, quien invitó a Darwin a participar en la Sociedad Pliniana local. Con esta sociedad Darwin participaría en numerosas excursiones naturales, recogiendo muestras (algo que le apasionaba desde muy joven) e iniciándose en la lectura de pequeñas comunicaciones científicas en la materia.

Su padre intentó reorientar la carrera de Darwin. Le propuso hacerse clérigo, algo que pareció satisfacer más al joven Darwin que la cirugía. En 1828 comenzaría sus estudios religiosos en el Chrit’s College de la Universidad de Cambridge. Darwin tampoco demostraría interés alguno en los estudios clericales, pero en Cambridge conocería a otra persona fundamental e su vida, el botánico y entomólogo John Henslow.

En 1831, finalizaría sus estudios en Cambridge obteniendo su Título de grado de bachiller en Artes.

El mismo año, Darwin realizaría su primera excursión geológica de cierta importancia durante tres semanas por el norte de Gales con el geólogo Adam Sedgwick presentado a Darwin por John Henslow.

El propio Henslow sería quien presentaría a Darwin, el 5 de septiembre de 1831 en Londres, a una persona que cambiaría su vida para siempre, el capitán de navío Robert Fitzroy el comandante del navío HMS Beagle.

Para un joven de mente inquieta, Fitzroy haría una propuesta a Darwin irrechazable. Embarcarse en una expedición como naturalista durante dos años por el continente americano. Darwin que conocía la obra del geógrafo y naturalista alemán  Alexander Von Humboldt , se sintió emocionado por aquella idea. Su padre la rechazó de inmediato pero con el inestimable apoyo de su tío Josiah Wedgwood, consiguieron convencerle.

Tras dos meses de estancia en Plymouth, el 27 de diciembre de 1831 el HMS Beagle zarparía de Plymouth.

Darwin narraría este hecho de la siguiente forma:

“Después de haber tenido que retroceder dos veces, a causa de fuertes temporales del Sudoeste, el Beagle, bergantín de diez cañones, al mando del capitán Fitz Roy, de la Marina Real Inglesa, zarpó de Devonport el 27 de 1831. El objeto de la expedición era completar los trabajos de hidrografía de Patagonia y Tierra del Fuego, comenzados, bajo la dirección del King, de 1826 a 1830-la hidrografía de las costas de Chile, del Perú y de algunas islas del Pacífico-,y efectuar una serie de medidas cronométricas alrededor del mundo.” “Diario del viaje de un naturalista alrededor del mundo”; Charles Darwin, 1839..

Darwin2El 16 de septiembre de 1835, HMS Beagle arribaría a las islas Galápagos en la costa de Ecuador. Darwin encontraría variedades de pinzones que estaban emparentadas con la variedad continental, pero que variaban de isla a isla, lo mismo ocurría con las iguanas. También tuvo conociemiento de que los caparazones de las tortugas isleñas variaban ligeramente entre unas islas y otras, permitiendo así su identificación. Esa breve estancia de 5 semanas en las Galápagos cambiarían su vida.

Pese a las previsiones iniciales, el viaje del Beagle duraría casi cinco años, arribando a Falmouth el 2 de octubre de 1836. Darwin pasaría la mayor parte de su tiempo ocupado en investigaciones geológicas en tierra firme y a la recopilación de ejemplares de fauna, flora y geológicos. Darwin tomó innumerables notas a lo largo del viaje, además de enviar de forma periódica sus descubrimientos a Cambridge.

A su regreso a Inglaterra Darwin ya era una celebridad entre los científicos. En diciembre de 1835 John Henslow había distribuido entre algunos naturalistas un breve documentos de sus comunicaciones sobre geología.

En diciembre de 1836, Darwin se trasladó Cambridge para centrarse en ordenar sus s colecciones y la notas que había tomado a bordo del HMS Beagle, lo que acabaría convirtiéndose en su famoso “Diario del viaje de un naturalista alrededor del mundo”. En esta época escribió su primer artículo científico en el que defendía que la masa continental de América del Sur se estaba elevando lentamente. Lo leería, auspiciado por Lyell, en la Sociedad Geológica de Londres el 4 de enero de 1837. El mismo día presentó sus especímenes de mamíferos y aves a la Sociedad Geológica de Londres. El 17 de febrero Darwin fue elegido como miembro de la Sociedad Geográfica y el discurso de presentación, que estuvo a cargo de Lyell en su calidad de presidente.

En octubre de 1838, comenzó la lectura de la obra de Thomas Malthus, “Ensayo sobre el principio de la población”.

“En octubre de 1838, esto es, quince meses después de comenzar mi indagación sistemática, sucedió que leí por diversión el ensayo sobre la población de Malthus, y comencé a estar bien preparado para apreciar la lucha por la existencia que se da en todas partes a partir de observaciones a largo plazo de los hábitos de animales y plantas, y de inmediato me impactó el hecho de que bajo tales circunstancias las variaciones favorables tenderían a ser preservadas, mientras que las desfavorables serían destruidas. El resultado de esto sería la formación de nuevas especies. Aquí, por tanto, por fin había una teoría con la que trabajar”

El Ensayo de Malthus, y la ya conocida obra por parte de Darwin del naturalista francés Georges Louis Leclerc, conde de Buffon,  “Histoire naturelle” serían determinantes para el desarrollo de las teorías darwinianas.

Los hechos se precipitarían. A principios de 1842, Darwin escribió una carta a Lyell exponiéndole sus ideas, quien observó que su camarada “se negaba a ver un origen para cada grupo similar de especies”.

 Cuando leyó un artículo de Alfred Russel Wallace sobre la Introducción de especies, observó similitudes con los pensamientos de Darwin y le apremió a publicarlos para establecer la precedencia. Darwin comenzó a trabajar en una publicación corta pero finalmente amplió sus planes a la redacción de un “gran libro sobre las especies” titulado “Selección natural”. Darwin continuó con sus investigaciones, obteniendo información y especímenes de naturalistas de todo el mundo. El botánico estadounidense Asa Gray mostraba intereses similares, y el 5 de septiembre de 1857 Darwin envió a Gray un esbozo detallado de sus ideas, incluyendo un extracto de su obra Selección natural. En diciembre, Darwin recibió una carta de Wallace preguntándole si el libro trataría la cuestión del origen del hombre. Él le contestó que evitaría el tema al estar «”an rodeado de prejuicios”, mientras animaba a Wallace a seguir con su línea teórica, añadiendo que “Yo voy mucho más allá que Usted”.

datwin3El libro de Darwin estaba a la mitad cuando el 18 de junio de 1858 recibió una carta de Wallace. En ella, Wallace adjuntaba un manuscrito para ser revisado en el que defendía la evolución por selección natural. A petición de su autor, Darwin envió el manuscrito a Lyell, mostrándole su sorpresa por la extraordinaria coincidencia de sus teorías, y sugiriendo la publicación del artículo de Wallace en cualquiera de las revistas que este prefiriese.

Finalmente se decidió por una presentación conjunta en la Sociedad Linneana de Londres el 1 de julio bajo el título “Sobre la tendencia de las especies a crear variedades, así como sobre la perpetuación de las variedades y de las especies por medio de la selección natural” compuesta por dos artículos independientes: el manuscrito de Wallace, y un extracto del no publicado Ensayo de Darwin, escrito en 1844.

La presentación de la teoría de la selección natural ante la Sociedad Linneana no recibió demasiada atención. Sin embargo  Lyell lo dispuso todo para que lo publicara John Murray.

Finalmente el 24 de noviembre de 1859, en la editorial John Murray de Londres, se publicaba uno de los libros más importantes de la Historia de la Ciencia.”El origen de las especies” (título original en inglés: On the Origin of Species y titulo original completo On the Origin of Species by Means of Natural Selection, or the Preservation of Favoured Races in the Struggle for Life).

“El origen de las especies” resultó inusitadamente popular, y el lote completo de 1250 copias se vendió en un solo día y tenía un número de suscriptores superior cuando salió a venta.

En el libro, Darwin expone una “extensa argumentación” a partir de observaciones detalladas e inferencias, y considera con anticipación las objeciones a su teoría. Su única alusión a la evolución humana fue un comentario moderado en el que se hablaba de que “se arrojará luz sobre el origen del hombre y su historia.”

Su teoría se formula de modo sencillo en la Introducción:

“Como de cada especie nacen muchos más individuos de los que pueden sobrevivir, y como, en consecuencia, hay una lucha por la vida, que se repite frecuentemente, se sigue que todo ser, si varía, por débilmente que sea, de algún modo provechoso para él bajo las complejas y a veces variables condiciones de la vida, tendrá mayor probabilidad de sobrevivir y, de ser así, será naturalmente seleccionado. Según el poderoso principio de la herencia, toda variedad seleccionada tenderá a propagar su nueva y modificada forma”.

El libro creó una enorme controversia.

darwin4El biólogo británico Thomas Henry Huxley había rechazado anteriormente la teoría de la trasmutación de Lamarck basándose en que había insuficiente evidencia para apoyarla. Sin embargo, creía que Darwin al menos tenía una hipótesis suficientemente buena como base, aunque creyó la evidencia que aún carecía, y llegó a ser uno de los principales partidarios de Darwin en el debate que siguió a la publicación del libro.

Los ataques a Darwin y su obra fueron especialmente duros desde el seno de la Iglesia.

En un debate público en 1860 de Huxley con el obispo de Oxford, Samuel Wilberforce, el obispo le preguntó si era heredero del mono de manera materna o paterna. la contestación de Huxley es histórica “Si tuviera que elegir por antepasado, entre un pobre mono y un hombre magníficamente dotado por la naturaleza y de gran influencia, que utiliza sus dones para ridiculizar una discusión científica y para desacreditar a quienes buscaran humildemente la verdad, preferiría descender del mono”.

El  24 de febrero de 1871 , Darwin publicaría otra de sus grandes obras “The Descent of Man, and Selection in Relation to Sex” (El origen del hombre y la selección en relación al sexo), donde afirmaba (aportando numerosas evidencias) que el ser humano era una especie más del reino animal, y mostraba la continuidad entre las características físicas y mentales.

“La principal conclusión a la que aquí se ha llegado, y que actualmente apoyan muchos naturalistas que son bien competentes para formar un juicio sensato, es que el hombre desciende de alguna forma altamente menos organizada. Los fundamentos sobre los que reposa esta conclusión nunca se estremecerán, porque la estrecha semejanza entre el hombre y los animales inferiores en el desarrollo embrionario, así como en innumerables puntos de estructura y constitución, tanto de importancia grande como nimia (los rudimentos que conserva y las reversiones anómalas a las que ocasionalmente es propenso) son hechos incontestables” El origen del hombre y la selección en relación al sexo; Charles Darwin, 1871.

Charles Darwin, falleció, de un ataque al corazón,en Downe, Kent (Inglaterra) el 19 de abril de 1882. Está enterrado en la Abadía de Westminster, junto a John Herschel e Isaac Newton.

El estudio de la Tierra y los seres vivos. El hombre que influyó a Darwin; Leclerc, conde de Buffon.

El 7 de septiembre de 1707, nacía el naturalista, botánico, matemático, biólogo, cosmólogo y escritor francés el Georges Louis Leclerc, conde de Buffon (Montbard, 7 de septiembre de 1707 – París, 16 de abril de 1788).

buffon“La verdadera gloria del hombre es la ciencia, y la paz su verdadera felicidad”.

Tras estudiar en el colegio de jesuitas de Dijon, se licenció en Derecho en 1726. Prefiriendo las ciencias, para descontento de su familia, partió para estudiar medicina, matemáticas y botánica en Angers (1728).

En 1732, fue elegido miembro de la Academia de Ciencias de Francia.. En 1739 fue nombrado administrador de los Reales Jardines Botánicos, y se le encomendó la elaboración del catálogo de la documentación sobre historia natural perteneciente a las colecciones reales. Esta labor, le llevaría a presentar posteriormente su obra maestra “Historia natural, general y particular” (Histoire naturelle, générale et particulière, 1749-1788)

Buffon pretendió compendiar todo el saber humano sobre el mundo natural en su obra en 44 volúmenes (inicialmente eran 50) Histoire naturelle. Su enfoque influyó en la Enciclopedia de Diderot, Las ideas de Buffon influyeron a las siguientes generaciones de naturalistas incluyendo a Jean-Baptiste Lamarck y Charles Darwin.

La edición original de Histoire naturelle de Buffon comprende 36 volúmenes en cuatro series: Histoire de la Terre et de l’Homme, Quadrupèdes, Oiseaux, Minéraux y Suppléments. Hizo editar 35 volúmenes en vida y, poco antes su muerte, apareció el quinto tomo, Histoire des minéraux, en 1788. Al año siguiente apareció Servant de suite à l’Histoire des Animaux quadrupèdes, el séptimo y último volumen de Suppléments, publicado a título póstumo por Étienne de Lacépède, que continuó la labor concerniente a los animales y enriqueció la obra con sus aportes.

La enciclopedia se divide en 36 volúmenes iniciales impresos en la Real Imprenta:

  • tres volúmenes de 1749: De la manière d’étudier l’histoire naturelle, Théorie de la Terre, Histoire générale des animaux y Histoire naturelle de l’homme.
  • doce volúmenes sobre cuadrúpedos (1753-1767).
  • nueve volúmenes sobre aves (1770-1783).
  • cinco volúmenes sobre minerales (1783-1788), donde está comprendido Traité de l’aimant , el último libro publicado en vida de Buffon.
  • siete volúmenes de “suplementos” (1774-1789), con Époques de la nature (a partir de 1778).

Posteriormente, Lacépède continuó la obra en 8 volúmenes más que describen a cuadrúpedos ovíparos, serpientes, peces y cetáceos entre 1788 y 1804.

Las ilustraciones, fueron realizadas por Jacques de Sève en lo concerniente a los cuadrúpedos y por François-Nicolas Martinet para las aves: se hicieron sobre 2000 dibujos representando a los animales atendiendo a una gran preocupación estética y anatómica, en entornos oníricos y mitológicos.

Esta obra engloba el conocimiento del mundo natural hasta la fecha, excluyendo las plantas, los insectos, los peces y los moluscos. Las descripciones de animales no fueron probablemente escritas por él, ya que esas descripciones lo aburrían y las confiaba a menudo a sus colaboradores. En ella Buffon estudiaba las similitudes entre los seres humanos y los monos, considerando la posibilidad de un ancestro común. Buffon propuso la identificación de las especies a través de su capacidad de engendrar descendencia fertil. Así dos animales pertenecerían a la misma especie si son capaces de producir descendientes fértiles. Buffon es uno de los grandes exponentes de la idea de scala naturae. Así, Buffon ordena a los seres orgánicos de manera gradual, si bien la gradación no es de tipo morfológico, sino funcional y también un firme creyente en la unidad del plan estructural de los vertebrados. Por vez primera, y aunque sea a modo de hipótesis, se explica la unidad de plan por unidad de origen.

buffon4Buffon expuso sus ideas sobre Geología en “Historia y teoría de la tierra”, publicada en 1744, un tratado que venía a constituir el principio de su Historia natural. Este discurso va seguido de Pruebas distribuidas en diecinueve artículos que constituyen una especie de expediente justificativo, ya que Buffon distingue entre teoría (historia donde sólo figuran hechos demostrados y debidamente comprobados) y sistema (hipótesis incomprobable acerca de los orígenes). Él pretende escribir solamente teoría. En cuanto a materia geológica, el desorden de la tierra es sólo aparente, ya que la tierra se deposita en forma de estratos; atribuye esta estratificación a la obra del agua, tanto la del mar como la del cielo, que, por medio de la erosión, deshace el orden estratificado por el agua marina.

Esta explicación, que atribuye las modificaciones del paisaje a la obra exclusiva del agua, es llamada neptunismo. Pero a partir de 1745, fecha en que está datada la primera de las Pruebas, añade a esta explicación la formación por el fuego, hipótesis llamada vulcaniana o vulcanismo. Más tarde reconoció que el fuego era el agente principal de las trasformaciones geológicas y desarrolló magníficamente esa hipótesis en sus Époques de la Nature (1778). En la sección más conocida de la obra, Époques de la nature, Buffon fue el primero en dividir la historia geológica en una serie ordenada de etapas, introduciendo el concepto de «evolución» en el ámbito de la historia natural.

Pero sus ideas no tuvieron buena acogida en el seno de la Iglesia católica, por lo que el 15 de enero de 1752, en París,Francia,debe retractarse. Dirige una carta a la Facultad de Teología de la Sorbona. Se retracta de su teoría sobre las causas originales de los fósiles y de la sedimentación del terreno contradiciendo la interpretación bíblica de entonces, que la Universidad de París había condenado en dieciséis proposiciones, y aparentemente admite “abandonar toda tesis contraria a la narración de Moisés”.

Aparentemente, por que lo que hizo realmente fue seguir trabajando con sus ideas, olvidándose en cierto modo de las presiones religiosas. En Les Époques de la nature (1778) Buffon estudia el origen del Sistema Solar sugiriendo que los planetas podrían haberse formado por la colisión sucesiva de cometas contra el Sol. También sugirió que la edad de la Tierra era muy superior a los 6000 años proclamados por la iglesia. Basándose en el ritmo del hierro, calculó que la edad de la Tierra era al menos de 50.000 años. Prosiguió sus investigaciones afinando sus cálculos y llegando a una cifra para la edad de la Tierra de 75.000 años, y publicó sus resultados en edad avanzada ya sin temor de la Iglesia afirmando que la interpretación del Génesis no debe ser literal y los seis días de que habla Moisés son precisamente las épocas por él descubiertas.
buffon2Establece siete épocas geológicas según los hechos, los monumentos y las tradiciones:

  • En la primera, la materia del globo se hallaba derretida por el fuego y la Tierra adquiría su forma, se elevaba en el Ecuador y se achataba por los polos a causa del movimiento de rotación.
  • En la segunda, la materia se hallaba consolidada ya formando grandes masas de materias vitrescibles.
  • En la tercera, el mar, que cubría la tierra actualmente habitada, alimentaba a los animales provistos de concha o moluscos, cuyos despojos han formado las substancias calcáreas.
  • En la cuarta se produjo la retirada de los mares que cubrían los continentes.
  • En la quinta, los elefantes, hipopótamos y otros animales del Sur habitaron las tierras del Norte.
  • En la sexta, se separaron los dos continentes y apareció el hombre.
  • En la séptima época, el hombre se desarrolló.

En matemáticas Buffon es recordado por su teoría de la probabilidad y el problema clásico de la aguja de Buffon, planteado en 1733 y reproducido por él mismo ya resuelto en 1757.

Cuando Buffon publicó Les époques de la Nature (1778) contaba ya setenta y un años, por lo que constituye su testamento intelectual y una síntesis de todos sus trabajos.

El creador del primer mapa geológico de la Historia; Smith.

El 28 de agosto de 1839, fallecía el geólogo británico William Smith (23 de marzo de 1769 – 28 de agosto de 1839).

Además de ser el creador del primer mapa geológico de la Historia, se le considera como el “padre” de la moderna estratigrafía.

smithA la edad de dieciocho años, en 1787, encontró trabajo como auxiliar para Edward Webb, topógrafo. Aprendió rápido, y pronto se hizo perito. Atravesó las tierras de Oolitic de Oxfordshire y de Gloucestershire, las arcillas del Lias y los marls rojos de Warwickshire y de otros distritos, estudiando sus variedades de estratos y de suelos.

En 1793 ejecutó los exámenes para la línea del canal del carbón de Somerset, en el curso de el cual confirmó una suposición anterior, que el buzamiento de los estratos que medía sobre el carbón no eran horizontales, sino inclinados en una dirección -hacia este- para terminar sucesivamente en la superficie.

Observó las capas de la roca, viendo que cada conjunto de estratos particular se podría identificar por los fósiles que contenía, y que las mismas sucesiones de rocas y grupos fósiles, de más antiguos a más recientes, se podían encontrar en muchas partes de Inglaterra. Esto dio a Smith una hipótesis comprobable, que llamó el principio de sucesión faunística, y comenzó su búsqueda para determinar si las relaciones entre los estratos y sus características eran constantes a través del país, durante recorridos subsecuentes, primero como topógrafo (designado por el ingeniero Juan Rennie) para la compañía del canal, hasta 1799 cuando lo despidieron. Después siguió tomando muestras y trazó las localizaciones de los varios estratos, y exhibía el grado vertical de los estratos, y dibujaba continuamente secciones representativas y las tablas de lo que vio.

El principio de la sucesión faunística o de la correlación establece que el contenido fósil de las rocas sedimentarias varía verticalmente en un determinado orden y que cada conjunto se puede identificar horizontalmente a distancias considerables. Es decir, en rocas de diferentes edades se conservan fósiles correspondientes a organismos paleobiológicos diferentes (variación vertical) y para cada edad se pueden identificar fósiles de los mismos taxones en áreas alejadas (correlación horizontal). La base de este principio es la irreversibilidad de la evolución biológica, una vez que una especie se ha extinguido, no vuelve a aparecer.

smith3Encontró que aunque variase la composición litológica de los estratos, los de la misma edad contenían los mismos fósiles. Con esto creó las bases de la aplicación de la paleontología a la geología, es decir, la «Paleontología estratigráfica» y concluyó, asimismo, que los organismos habían cambiado en el tiempo. Estableció las bases de la bioestratigrafía, utilizando los fósiles como herramienta para caracterizar, subdividir y correlacionar estratos de regiones diferentes y, principalmente, ordenarlas en una secuencia temporal relativa. Está considerado como el creador de la moderna estratigrafía.

En 1815 publicó el primer mapa geológico del mundo. Cubría el conjunto de Inglaterra y de País de Gales. Los símbolos convencionales fueron utilizados para marcar minas de los canales, de los túneles, de los tranvías y de los caminos, de las minas de carbón, del plomo, del cobre y de la lata, junto con trabajos de la sal y del alumbre.

Los varios tipos geológicos fueron indicados por diversos colores; los mapas eran coloreados a mano. Sin embargo, el mapa es notable similar a los mapas geológicos modernos de Inglaterra.

En 1816, comenzó la publicación de los estratos identificados por los fósiles organizados, con las figuras impresas en el papel para corresponder un cierto grado con la tonalidad natural de los estratos. En este trabajo (de los cuáles solamente cuatro fueron publicados, 1816-19) se ejemplifica el gran principio que estableció de la identificación de estratos por su restos orgánico incluido. Desafortunadamente, sus cartas eran pronto plagiados y vendidos a precios más bajos. Por ello se endeudó y finalmente se arruinó.

smith2En 1817 dibujó una sección geológica notable de Snowdon, en Londres. La colección de Smith de fósiles fue comprada en 1816-18 por el Museo Británico.

En 1817 una porción del catálogo descriptivo fue publicada bajo título de un sistema Stratigraphical de fósiles organizados. El mapa fue reducido a una forma más pequeña en 1819; y a partir de esta fecha a 1822, veintiun cartas geológicos del condado separado y a varias hojas de secciones fueron publicados en los años sucesivos, el conjunto que constituía un atlas geológico de Inglaterra y de País de Gales.

No era hasta febrero de 1831 que la Sociedad Geológica de Londres confirió a Smith la primera medalla Wollaston en el reconocimiento de su logro. Estaba en esta ocasión el presidente, Adán Sedgwick, quien refirió a Smith como ”el padre de la geología inglesa”. Smith viajó a Dublín con la asociación británica en 1835, y recibió totalmente inesperado un doctorado honorario de la Universidad de la Trinidad.

La mayor explosión registrada por el hombre. La erupción del volcán Krakatoa.

El 26 de agosto de 1883, la erupción del volcán indonesio Krakatoa alcanza su punto álgido. Se convertiría en uno de los mayores desastres naturales de la Historia de la humanidad. Se calcula que la energía que liberó fue equivalente a la producida por el estallido conjunto de 7000 bombas atómicas de Hiroshima (200 megatones).

KrakatoaEl estruendo de la destrucción de Krakatoa se cree que es el sonido más alto registrado en la historia, alcanzando los niveles de 180 dB.

El estallido provocó una serie de grandes tsunamis, creando olas de alturas de casi 40 metros sobre el nivel del mar, matando a más de 36.000 personas en las ciudades y aldeas costeras a lo largo del Estrecho de la Sonda de Java y las islas de Sumatra . Las olas del tsunami se registraron y observaron en todo el Océano Índico, el Océano Pacífico, la costa oeste de América y América del Sur.

Krakatoa (nombre indonesio Krakatau ) fue una isla de tres conos volcánicos situada en el estrecho de Sonda, entre Java y Sumatra. Estaba localizada cerca de la región de subducción de la placa Indoaustraliana bajo la placa Euroasiática.

Antes de la erupción de 1883, Krakatoa consistía en tres islas y varios islotes. Lang (que significa ‘larga’ en neerlandés), ahora llamada Rakata Kecil o Panjang, y Verlaten (‘Abandonado’ o ‘Desierto’), ahora Sertung, eran los remanentes de borde de una erupción de caldera anterior muy grande. La isla Krakatoa en sí misma tenía 9 kilómetros de largo por 5 kilómetros de ancho. También había un islote cubierto por árboles cerca de Lang llamado Poolsche Hoed (‘el Sombrero Polaco’, al parecer porque ésta se parecía desde el mar a un sombrero con cuatro alas original de Cracovia, Polonia), y varias pequeñas rocas o bancos entre Krakatoa y Verlaten.
Había tres conos volcánicos sobre Krakatoa: de Sur a Norte estaban: Rakata (823 m), Danan (445 m), y Perboewatan (también llamado Perbuatan; 122 m.

En su apogeo, Krakatoa alcanzó una altura de 790 m sobre el nivel del mar. Su erupción más conocida ocurrió por primera vez en 416 d.C. Sin embargo, ésta erupción destruyó el volcán de Krakatoa, que colapsó y formó una caldera de 4 millas de ancho. Las islas de Verlaten y Lang son los restos de este volcán, posteriormente tres volcanes se combinaron para formar la isla de Krakatoa.

krakatoa4El 20 de mayo de 1883, tres meses antes de la explosión final, comenzaron a aparecer regularmente escapes de gases en Perboewatan, en el norte de la isla. Las erupciones de ceniza alcanzaron una altura de 6.000 metros y las explosiones pudieron oirse en Batavia (Yakarta), a más de 150 kilómetros de distancia. La filtración de agua en la cámara de magma produjo grandes cantidades de vapor y humo, pero la actividad se extinguió hacia finales de mayo.

El volcán entró de nuevo en erupción en torno al 19 de junio. Después del 11 de agosto comenzaron erupciones más grandes, con penachos emitidos por al menos once fisuras. El 24 de agosto, las erupciones lejanas se intensificaron. Aproximadamente a las 13:00 (hora local) del 26 de agosto, entró en su fase de máxima actividad, y alrededor de las 14:00, los observadores pudieron ver una nube negra de ceniza de una altura de 27 kilómetros.

El 27 de agosto, el volcán entró en la catastrófica etapa final de su erupción. Cuatro enormes explosiones ocurrieron a las 5:30, 6:42, 8:20, y 10:02. La peor y la más ruidosa de éstas fue la última explosión. Cada una fue acompañada por tsunamis muy grandes. . Las erupciones disminuyeron rápidamente después de aquel punto, y antes de la mañana del 28 de agosto Krakatoa estaba tranquilo.

La erupción oscureció el cielo de todo el mundo años después, y produjo espectaculares puestas de sol en todo el globo por varios meses.

krakatoa3Debido a que las cenizas de la erupción del Krakatoa alcanzaron aproximadamente los 80 kilómetros de altitud, esto aseguró su permanencia por años en la estratosfera, la capa por encima de la troposfera y una capa más estable que esta. Allí las cenizas del volcán permanecieron por años tapando en cierto grado la radiación solar y disminuyendo la temperatura global del planeta hasta 1.2ºC en el año siguiente.

Miles de toneladas se esparcieron por el globo impulsadas por los vientos, parte de ellas sirvieron para identificar la Corriente en chorro o Jetstream, uno de los mayores descubrimientos meteorológicos de la época, que las impulsó en cuestión de meses hacia Europa.

La expansión del fondo oceánico; Hess.

El 25 de agosto de 1969, fallecía el geólogo y marino estadounidense Harry Hammond Hess (24 de mayo de 1906 – 25 de agosto de 1969).

hess  Es considerado uno de los “padres fundadores” de la teoría unificada de la tectónica de placas. Es especialmente conocido por sus teorías sobre la expansión del fondo oceánico, específicamente por sus trabajos sobre las relaciones entre los arcos insulares, las anomalías gravitacionales del fondo marino, y la peridotita serpentinizada, y la sugerencia que la convección del manto terrestre era la fuerza impulsora de este proceso.

El trabajo de Hess es considerado como la base conceptual para el desarrollo de la teoría de la tectónica de placas. El precursor de esta teoría fue Alfred Wegener, pero quien realmente la fundamento fue Harry Hess al explicar el mecanismo del movimiento de las placas, algo que Wegener no había conseguido.

Hess estudió en la Universidad de Yale, donde se graduó en 1927, doctorándose en Princeton en 1932. Durante el curso 1932-33 enseñó en la Universidad de Rutgers, en New Jersey; después estuvo un año como investigador asociado en el Laboratorio Geofísico de Washington DC; finalmente, en 1934, era docente en la Universidad de Princeton, donde permaneció el resto de su carrera. Durante la Segunda Guerra Mundial fue capitán de un barco, llegando al caro de contralmirante, ya en la reserva. Además, fue profesor visitante en la Universidad de Ciudad del Cabo, Sudáfrica (1949-1950), y en la Universidad de Cambridge, Inglaterra (1965).
Durante la segunda guerra mundial Harry Hess estaba al cargo de un barco de transporte de tropas que disponía de un sonar para medir la profundidad de la playa previamente a los desembarcos. El sonar se  mantenía funcionando continuamente, midiendo así la profundidad marina durante cualquier ruta que le asignaban. Hess descubrió de esta forma que en el fondo oceánico no había depósitos de sedimentos modernos y que su superficie estaba, como la continental, salpicada de cordilleras, simas y volcanes.

hess2En 1960 hizo la mayor contribución del siglo XX a la geología con su teoría sobre el movimiento de las placas y la expansión del fondo oceánico. En un artículo titulado Historia de las Cuencas Oceánicas  explicaba que los fondos de los océanos son jóvenes porque se renuevan constantemente por el magma que fluye desde el manto a través de las grietas oceánicas, (hecho descubierto por William Maurice Ewing), y que se extiende lateralmente.

Harry Hess propuso que la ascensión del material del manto a lo largo del sistema de dorsales centrooceánicas creaba nuevos fondos oceánicos. El movimiento de convección del material del manto transporta el fondo oceánico de una manera parecida a como se mueve una cinta transportadora hasta las fosas submarinas, donde el fondo oceánico desciende al manto.

La expansión de los fondos oceánicos ocurre en los dorsales oceánicas, donde se forma nueva corteza oceánica mediante la actividad de las fosas centrales y el movimiento gradual del fondo alejándose de la dorsal. Este hecho ayuda a entender la deriva continental propuesta por Wegener.

Por tanto, a medida que el suelo oceánico se aleja de la cresta de la dorsal, es sustituido por nueva corteza. Hess propuso, además, que la rama descendente de una corriente de convección en el manto tiene lugar en los alrededores de las fosas submarinas. Hess sugirió que éstas son sitios donde la corteza oceánica es empujada de nue­vo hacia el interior de la Tierra. Como consecuencia, las porciones antiguas del suelo oceánico se van consumiendo de manera gradual a medida que descienden hacia el manto.

Un ejemplo es la Dorsal Mesoatlántica que cubre la parte media de la cuenca oceánica a lo largo de 15 000 km a través del Atlántico norte y del Atlántico sur. Harry Hess propuso que en el fondo oceánico había dos grandes cintas transportadoras, una llevaba corteza hacia norte América y otra lo desplazaba hacia Europa, ensanchándose el lecho marino y que cuando llega al límite de los continentes se hunde mediante el proceso de subducción. Explicaba de esta forma porqué los fondos marinos eran relativamente jóvenes en comparación con las masas continentales. Los sedimentos más antiguos que se han encontrado demuestran que la edad del fondo oceánico no supera los 180 millones de años.

hess3Este modelo ofrecía también una explicación de toda la actividad geológica que se desarrolla a lo largo del Pacífico occidental, donde los volcanes y los terremotos son fenómenos frecuentes. El argumento es que el océano Atlántico se está ensanchando, a una velocidad de aproximadamente dos centímetros al año, mientras que el océano Pacífico se está encogiendo, lo cual tiene como consecuencia que América del Norte se desplaza lentamente hacia Asia.

Teorías anteriores (por ejemplo, la de Alfred Wegener) sobre la deriva continental suponían que los continentes eran transportados a través del mar. La idea de que el propio fondo marino se mueve (y arrastra a los continentes con él) mientras se expande desde un eje central fue propuesta por Harry Hess.

Esta hipótesis fue constatada pocos años después tras los estudios paleomagnéticos y oceanográficos que realizaron los geólogos Frederick John Vine y Drummond Hoyle Matthews, descubridores de las anomalías magnéticas existentes en la corteza oceánica. Las mediciones magnéticas de la corteza oceánica arrojaron una distribución en bandas de anomalías positivas y negativas. La explicación a esta distribución se buscó en la diferente composición de las rocas, hasta que Vine y Matthews  por otro, atribuyeron el bandeamiento a la inversión del campo magnético y la expansión del fondo oceánico. También se observó que las anomalías son simétricas a uno y otro lado de las dorsales, confirmando dicha expansión.

La teoría se acepta ampliamente en la actualidad, y se cree que el fenómeno es causado por corrientes de convección en la parte débil y plástica de la capa superior del manto (denominada astenosfera en la definición clásica).

El final de la “tiranía” industrial del hierro y el acero. El descubrimiento de la bauxita, la mena del aluminio; Berthier.

El 24 de agosto de 1861, fallecía el geólogo y mineralogista francés Pierre Berthier ( 3 de julio de 1782 – 24 de agosto de 1861).

Su descubrimiento de la bauxita en 1821, permitió el inicio de la explotación del aluminio. Toda una revolución industrial, desbancando en muchas facetas al hierro, hasta entonces irremplazable.

berthierPierre Berthier, trabajó en el Laboratorio Central de las Oficinas de las Minas, fue nombrado Profesor y Jefe del Laboratorio de las Minas en la Universidad, así como Miembro de la Sección de Mineralogía de la Academia de las Ciencias. Incluso fue nombrado Inspector General de las Minas en 1836.

Berthier, además, fue autor de más de 150 publicaciones en las que trataba temas como la mineralogía, la geología, la química y las aplicaciones industriales de la investigación.

Sus estudios acerca de los minerales resultaron de sumo interés para los ingenieros de minas, siendo los minerales de hierro los más destacados.

Por sus análisis y excelente labor, recibió en 1853 la medalla de oro de la Esfinge de Olivier de Serres de la Sociedad Imperie y Central de Agricultura en Francia. Gracias a sus ensayos, Berthier logró que se alcanzara un gran progreso en la Mineralogía y la Geología. Sus análisis de los minerales le condujeron a nuevos resultados que revolucionaron la industria.

La bauxita recibió su nombre en alusión a la ciudad de Les Baux, en Provenza, Francia. En dicho lugar fue identificada por el geólogo Pierre Berthier en 1821 quién la llamo bauxite, su nombre en francés.

La bauxita es una roca, compuesta por óxidos de aluminio hidratados. Se origina como residuo producido por la meteorización química de una amplia gama de rocas comúnmente ricas en arcilla. Algunas bauxitas tienen un origen más complejo que esto pudiendo ser precipitados químicos reprocesados. Comúnmente se forma en los trópicos en zonas de clima cálido y húmedo.

La bauxita puede tener variados colores entre ellos rosado, rojo, crema, café, gris y amarillo. Cuando es de color rojizo esto se debe a óxidos de hierro. La estructura también es variable pudiendo ser porosa, compacta, estratificada, sin estructuras, pisolítica o con estructuras semejantas a vainas. Otras bauxitas preservan la estructura de la roca original siendo seudomórficas.

berthier4Es la principal mena del aluminio utilizada por la industria. La bauxita es generalmente extraída por un sistema de minería a cielo abierto, aproximadamente a unos 4-6 metros de profundidad de la tierra. Entre el 85 y 95% de la bauxita extraída por la minería es usada en la producción de aluminio. Hay numerosos depósitos de bauxita, principalmente en las regiones tropicales y subtropicales, así como también en Europa. Entre los principales países donde se extrae la bauxita están Brasil, Jamaica, Australia. El contenido de hierro en las bauxitas eleva el costo de producción de aluminio por lo que las bauxitas con mucho hierro no son deseables para producir aluminio.

El aluminio se utilizaba en la antigüedad clásica en tintorería y medicina bajo la forma de una sal doble, conocida como alumbre y que se sigue usando hoy en día. En el siglo XIX, con el desarrollo de la física y la química, se identificó el elemento. Su nombre inicial, aluminum, fue propuesto por el británico Sir Humphrey Davy en el año 1809. A  En el año 1825, el físico danés Hans Christian Ørsted, descubridor del electromagnetismo, consiguió aislar por electrólisis unas primeras muestras, bastante impuras. El aislamiento total fue conseguido dos años después por Friedrich Wöhler.

A mediados de siglo, podían producirse pequeñas cantidades, reduciendo con sodio un cloruro mixto de aluminio y sodio, gracias a que el sodio era más electropositivo. pero el consumo eléctrico del proceso lo hacía muy poco rentable. Durante el siglo XIX, la producción era tan costosa que el aluminio llegó a considerarse un material exótico, de precio exorbitado, y tan preciado o más que la plata o el oro.

berthier3No fue hasta 1886, cuando el francés Paul Héroult y el norteamericano Charles Martin Hall patentaron de forma independiente un proceso de extracción, conocido hoy como proceso Hall-Héroult, para que el aluminio se considerase como un metal imprescindible.

En el año 1889, Karl Bayer patentó un procedimiento para extraer la alúmina u óxido de aluminio a partir de la bauxita, la mena natural.

Uno de los fundadores de las ciencias planetarias, de la astrogeología y el co-descubridor de “su” famoso cometa; Shoemaker.

El 18 de julio de 1997,  fallecía el físico y astrónomo estadounidense Eugene Merle Shoemaker (o Gene Shoemaker) (28 de abril de 1928 – 18 de julio de 1997).

shoemakerSe graduó en el California Institute of Technology Pasadena a la edad de 19 años, y sólo un año después obtuvo el doctorado con una tesis sobre la petrología de las rocas metamórficas del precámbrico en la Universidad de Princeton. Seguidamente se asoció con la United States Geological Survey, organización con la que colaboraría el resto de su vida.

En su doctorado en ciencias físicas  el Dr. Shoemaker demostró que el Cráter del Meteorito en Arizona se produjo por el impacto de un meteorito. Mientras trabajaba para la USGS buscando depósitos de uranio en Colorado y Utah, comenzó a interesarse por la Geología y la formación de cráteres en la Luna. Durante una visita a Meteor Crater, en Arizona, Shoemaker intuyó que los cráteres lunares se debían a impactos de meteoritos.

En 1956 intentó que la USGS realizase un mapa geológico de la Luna, proyecto que fue pospuesto porque en esos años de guerra fría el interés se centraba en la obtención de plutonio.

Entonces comenzó a comparar los cráteres provocados por pequeñas explosiones nucleares realizadas en Yucca Flats en Nevada con el de Meteor Crater. En este último detectó un mineral, la cohesita (cuarzo sometido a una intensa presión) que sólo se produce en los cráteres de impacto de alta energía.

Shoemaker adelantó la idea de que los cambios geológicos súbitos pueden deberse a los asteroides y que estos son fenómenos comunes en períodos de tiempo a escala geológica. Previamente se creía que todos los cráteres, incluso los de la Luna eran el remanente de volcanes extintos.

Shoemaker abrió el campo de la astrogeología fundando el Programa de Investigación Astrogeológica del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) en 1961. Fue su primer director.

La astrogeología, también llamada geología planetaria o exogeología, es una disciplina científica que trata de la geologíashoemaker3 de los cuerpos celestiales —planetas y sus lunas, asteroides, cometas y meteoritos—. Los científicos astrogeólogos han acuñado el término cuerpo planetario para designar a todos los cuerpos con órbitas alrededor de una estrella y demasiado pequeños para que en su interior se inicien reacciones de fusión nuclear. Esta definición abarca tanto a planetas como a satélites, que son geológicamente iguales.

El envío de sondas espaciales a los diversos cuerpos planetarios de nuestro sistema solar a partir de los años sesenta está proporcionando valiosos datos, de cuyo análisis se deriva una revolución en el conocimiento geológico de nuestro propio planeta, acerca de cómo se formó y cual será el futuro que le espera. Así, la finalidad de la astrogeología es conocer la evolución de los planetas.

Shoemaker estaba involucrado en el programa Ranger de misiones a la Luna que mostró que la Luna estaba llena de cráteres de impacto de todos los tamaños. Fue designado como el primer científico para caminar por la Luna, pero no pudo al detectársele una enfermedad de su glándula suprarrenal.

En 1992, Shoemaker recibió la Medalla Nacional de Ciencia de los Estados Unidos.

En 1993, co-descubrió el Cometa Shoemaker-Levy 9, que fue objeto de la primera observación del impacto de un cometa con un planeta.

El Shoemaker-Levy 9 (SL9, como suele abreviársele, aunque es llamado formalmente D/1993 F2) fue un cometa que colisionó con Júpiter en 1994, proporcionando la primera observación directa de una colisión extraterrestre entre objetos del Sistema Solar. Esto generó una gran cobertura en los medios de comunicación hasta tal punto que el S-L9 se hizo popular y fue observado por astrónomos de todo el planeta dada su importancia a nivel científico. Asimismo, los impactos proporcionaron nueva información sobre Júpiter y destacaron su papel en la reducción de basura espacial del Sistema Solar interior.

schoemaker4Descubierto por Carolyn y Eugene Shoemaker, y David Levy, fue encontrado en la noche del 24 de marzo de 1993 en una fotografía tomada con la Cámara de Schmidt delObservatorio Palomar en California (EUA), convirtiéndose en el primer cometa observado girando alrededor de un planeta en lugar del Sol, algo bastante inusual. En julio de 1992 la órbita del SL9 pasó junto al límite de Roche de Júpiter y las fuerzas de marea presionaron hasta destrozar al cometa, que posteriormente fue observado como una serie de fragmentos de hasta 2 km de diámetro, los cuales terminaron chocando con el hemisferio sur de Júpiter entre los días 16 y 22 de julio de 1994 a una velocidad de aproximadamente 6·104 m/s (60 km/s).

El Dr. Shoemaker pereció en una accidente de automóvil en Alice Springs, Australia en 1997. Algunas de sus cenizas fueron llevadas a la Luna por la sonda espacial Lunar Prospector. Hasta la fecha es la única persona cuyas cenizas han sido esparcidas en Luna.

El Patio de Shoemaker es una área de piedra que simula la zona de Marte donde aterrizó la nave Opportunity e informalmente nombrada así en su honor. El asteroide, 2074 Shoemaker, lleva su nombre en su honor. Él y su esposa recibieron la medalla James Craig Watson en 1998.

La primera persona en descubrir un metal desconocido en la antigüedad; el cobalto y Brandt.

El 29 de abril de 1768, fallecía el químico y geólogo sueco Georg Brandt (21 de julio de 1694 – 29 de abril de 1768).
brandtFue profesor de química en la Universidad de Upsala,y director del laboratorio químico del Consejo de Minas de Estocolmo.

Realizó estudios sobre diversos minerales, donde se encontraban elementos como el arsénico, el antimonio, el bismuto y el zinc, los cuales, desde la Edad Media, se confundían con otros como el estaño o el plomo.

Gracias a sus investigaciones se consiguieron encontrar nuevos métodos para obtener los ácidos clorhídrico, sulfúrico y nítrico.

Sin embargo, su gran logro en el campo de la química fue el haber conseguido extraer, en 1735, el cobalto impuro de los metales coloreados, ya que este elemento se encuentra en la naturaleza asociado con otros metales, como el níquel y el hierro.

Fue capaz de demostrar que el cobalto es la fuente de color azul en el vidrio, que anteriormente habían sido atribuidos al bismuto encontrado con cobalto.

Para bautizar este nuevo elemento (primer metal que se descubría desde la antiguedad) utilizó la palabra alemana kobold o kobald, con que los mineros nombraban a ciertos duendecillos que se suponía habitaban bajo tierra.

En 1741 escribió: “Dado que hay seis tipos de metales, por lo que también he demostrado con experimentos fiables … que también hay seis tipos de medio-metales: un nuevo medio-metal, nombrado cobalto regulus además de mercurio, bismuto, zinc, y compuestos de antimonio y arsénico”. Dio seis maneras de distinguir el bismuto y cobalto que se suele encontrar en los mismos minerales.

cobalto3El cobalto (del alemán kobalt, voz derivada de kobold, término utilizado por los mineros de Sajonia en la Edad Media para describir al mineral del cual se obtiene) es un elemento químico de número atómico 27 y símbolo Co situado en el grupo 9 de la tabla periódica de los elementos.

El cobalto se convirtió en el primer metal descubierto desde la época pre-histórica, en la que todos los metales conocidos (hierro, cobre, plata, oro, zinc, mercurio, estaño, plomo y bismuto) no tenían descubridores registrados.

El cobalto es un metal ferromagnético, de color blanco azulado. Su temperatura de Curie es de 1388 K. Normalmente se encuentra junto con níquel, y ambos suelen formar parte de los meteoritos de hierro. Es un elemento químico esencial para los mamíferos en pequeñas cantidades. El Co-60, un radioisótopo de cobalto, es un importante trazador y agente en el tratamiento del cáncer.

El cobalto metálico está comúnmente constituido de una mezcla de dos formas alotrópicas con estructuras cristalinas hexagonal y cúbica centrada en las caras siendo la temperatura de transición entre ambas de 722 K.

Se emplea sobre todo en superaleaciones de alto rendimiento, siendo éstas normalmente más caras que las de níquel. Es un metal eminentemente de aleación, al igual que el níquel o el zinc, por ejemplo. Dichos metales suelen agregarse a otros que actúan de base, aunque cuando el Cobalto actúa de base suele hacerlo en aleaciones con cromo. Su principal característica es su elevadísima dureza y resistencia al desgaste. Son aleaciones normalmente poco usadas ya que su virtud no compensa la gran cantidad que hay que abonar por ellas. El cobalto posee características muy similares a sus elementos vecinos, hierro y níquel, con los cuales comparte más rasgos que con los elementos de su propio grupo en la tabla periódica

cobaltoEl cobalto tiene poca resistencia química aunque es más estable que el hierro ya que se mantiene en aire y agua siempre que no se encuentren otros elementos corrosivos en dichos medios.

Presenta estados de oxidación bajos. Los compuestos en los que el cobalto tiene un estado de oxidación de +4 son poco comunes. El estado de oxidación +2 es muy frecuente, así como el +3. También existen complejos importantes con el estado de oxidación +1.

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